Глава 5

СИЛЬВЕРФУТ УБЕЖАЛ, а Кас обернулась и обнаружила, что смотрит в пару бледно-голубых глаз. Лисий нюх очень точен; это точно был тот, мужчина, что пялился на нее ранее. Вблизи он оказался еще более внушительным. Не то чтобы Кас была маленькой, но чем дольше она смотрела на него, тем более крошечной и поглощенной его тенью себя чувствовала.

Он полугигант, что ли?

— Чем могу помочь?

Он уже начал раздеваться, удаляясь в свою комнату. Прекрасно сшитое пальто исчезло. Рубашка была расстегнута, но все еще облегала тело достаточно плотно, чтобы обнажить четко очерченные мышцы под ней. На нем все еще был серебряный браслет, а также перчатки без пальцев, которые часто носили те, кто обладал божественной магией. За ними прятались его запястья — и, таким образом, скрывали любой символ бога или духа, который мог быть там запечатлен. Символы были с человеком с рождения, как родимое пятно на запястье или ладони, которое светилось всякий раз, когда к нему обращались за силой, и его нельзя было удалить.

Раньше она не видела этих перчаток, и это немного выбило ее из колеи.

Какой магией он может обладать?

Маловероятно, что он рискнул бы использовать магию на ней в общественном месте — в конце концов, была причина, по которой такие люди, как он, скрывали метки в империи, — но возможность того, что он мог бы, все еще нервировала.

— Ну? — поторопил он.

Кас заставила себя отвести взгляд от его скрытой метки, какой бы она ни была. Она скривила губы в легкой улыбке.

— Мне… сказали, что тебе, возможно, нужно немного тепла в эту холодную ночь? Что ты хотел побыть в компании?

Его глаза сузились.

— Я не просил ничего подобного.

Она практически слышала, как Зев смеется над ней, даже по дороге сюда, но собралась с духом.

Она не проиграет пари.

С тем, что, как она надеялась, сойдет за кокетливое хлопанье ресницами, она понизила голос и сказала:

— Ну, возможно, ты могли бы, по крайней мере, оказать мне честь небольшой… беседой, пока я здесь.

Одна бровь изогнулась над холодными голубыми глазами. Его губы сжались в ровную линию, и в тусклом свете коридора было трудно сказать, был ли он заинтригован, удивлен или раздражен ее присутствием.

Скорее всего, все вместе.

Она чувствовала себя полной идиоткой, но далеко зашла в своей игре, чтобы останавливаться сейчас.

— Я знаю, что ты наблюдал за мной внизу, — ее тон внезапно стал менее соблазнительным и приобрел обвиняющие нотки.

Упс.

Однако, похоже, это сработало в ее пользу, потому что он прокашлялся и сказал:

— Верно. Да. Приношу свои извинения, если я заставил тебя чувствовать себя неловко. Мне просто было… любопытно.

— Любопытно?

Мгновение он выглядел так, будто все еще раздумывал, не захлопнуть ли дверь у нее перед носом. Но потом напряжение несколько покинуло его плечи, и он спросил:

— Ты отсюда?

Она была отовсюду и вообще ниоткуда: обычно таков был ее уклончивый ответ, который она давала на этот вопрос. Но она могла сказать, что он надеялся на утвердительный ответ, поэтому она кивнула и сказала:

— Я прожила в этом городе всю жизнь.

Он на мгновение задумался.

— Я хотел поговорить с местным жителем о некоторых вещах, но люди внизу были немного слишком…

— Нетрезвые?

— Именно.

Она вдруг почувствовала благодарность за все те поздние ночи, которые они с Зевом провели в бесчисленных других маленьких тавернах, подобных этой; она могла справиться со спиртным лучше, чем большинство.

— Я совершенно трезвая.

— Так я и понял.

— И все же ты не подошел ко мне.

— Передумал.

— Что ж, вот твой второй шанс.

Он с сомнением посмотрел на нее, прежде чем выдохнуть небольшое облачко воздуха — не то смех, не то пренебрежительное фырканье: что-то между.

— Какой я везучий.

— Не могу обещать, что тебе повезет, — парировала она, — но мы можем, по крайней мере, начать с разговора, который ты хотел завести.

Он уставился на нее.

О боги, зачем я это сказала? Он думает, я сумасшедшая.

Ее щеки вспыхнули, и на мгновение она понадеялась, что они могут разгореться достаточно сильно, чтобы просто сжечь ее, но затем уголок его рта почти приподнялся.

Он отвернулся прежде, чем улыбка полностью появилась.

— Тогда зайди на минутку, и давай поговорим.

Она вошла в комнату, прежде чем он успел передумать. Ее рука коснулась его руки, когда она проходила мимо него, и она уловила запах специй и земли сквозь дым от камина, который осел на его одежде и волосах.

Дверь с тихим щелчком закрылась за ней. От этого звука по ее спине легкая дрожь беспокойства пробежала. Она глубоко вдохнула, плотнее натянула капюшон на голову и принялась искать выходы, отметив, что через большое окно справа от нее была видна.

Я смогу уйти, если понадобится, повторила она себе несколько раз, пока не проглотила комок, подступивший к горлу.

Она отвела взгляд от окна и обнаружила свою цель у комода на противоположной стороне комнаты. Его руки возились с бутылками и бокалами на серебрянном подносе. Он обернулся к ней, держа два таких бокала в руках.

— Итак, полагаю, один из моих людей заплатил тебе, чтобы ты подшутила надо мной.

Он небрежно прислонился спиной к комоду и сделал глоток из одного бокала. Потом еще один. Затем он осушил остаток одним глотком, на мгновение поморщившись от того, что она приняла за алкоголь, прежде чем посмотреть на нее с забавным выражением лица.

— Во всем читается почерк Кейдена, — пробормотал он, подняв голову к потолку и немного нахмурившись.

Один из его людей?

Кто он такой?

И о чем он хотел поговорить с местными жителями?

Она попыталась скопировать его небрежный внешний вид, пока обходила комнату, изучая ее. Он был очень аккуратен. Все его вещи были уложены в равномерно расположенные ряды застегнутых сумок у задней стены; ничего не было разбросано по полу, ничего не было разбросано на кровати — ничего, что выдало бы его настоящую личность.

Ее осмотр был внезапно прерван движением с его стороны: мужчина пересекал комнату по направлению к ней, неторопливо, но очень вдумчиво.

— Они постоянно говорят, что мне нужно расслабиться, — продолжил он. — Все они, на самом деле; не только Кейден.

Она с трудом сглотнула, заставляя себя сохранять самообладание, несмотря на его внезапную близость. Она небрежно сделала шаг назад, но далеко уйти не смогла; стена была ближе, чем она предполагала. Угол тумбочки справа уткнулся ей в бедро.

— Тогда, возможно, тебе действительно нужно расслабиться, — сказала она. — Если несколько человек говорят одно и то же, обычно стоит хотя бы подумать о том, чтобы прислушаться к совету.

— Справедливое замечание. Хотя посылать любовницу, чтобы, э-э… поговорить со мной, кажется немного чрезмерным в качестве первого шага к тому, чтобы раскрепостить меня, не думаешь?

Он предложил ей второй бокал, который держал в руках. Его глаза искрились весельем; от этого их цвет казался гораздо менее холодным. Кончики ее пальцев случайно коснулись его пальцев, когда она потянулась за бокалом, и он задержал стакан в своих руках немного дольше, чем было необходимо, словно хотел запомнить ощущение ее прикосновения.

Наконец ей удалось забрать бокал, но пить из него она не стала.

Она была не настолько глупой.

— У тебя есть имя? — спросил он.

— Ты обычно задаешь своим любовницам личные вопросы?

— Обычно я вообще не приглашаю их в свою комнату, поэтому я скажу… нет? Но это всего лишь имя. Не настолько личный вопрос, верно?

Она нахмурилась, но в конце концов уступила, слегка покачав головой.

— Я… Азалия.

— Как цветок?

— Нет, — она притворилась, что отпивает от своего напитка. — Как эльфийская королева-воительница, которая в одиночку уничтожила легион людей в Битве при Рассеивающем Солнце Хребте.

— Ах да, конечно.

Вот оно, снова — тот изгиб его губ, который не совсем превратился в полноценную улыбку. Выглядело бесспорно привлекательно, что, по крайней мере, облегчало ее игру.

— Я совсем забыл об этой легенде, — сказал он.

— Она одна из моих любимых.

— Довольно жестокая, не так ли?

— Она защищала свое царство от солдат, пытавшихся свергнуть его.

— Поджигая людей с помощью божественной магии, которая была редкой и неожиданной для эльфов, насколько я помню.

Кас пожала плечом.

— Если не хочешь, чтобы тебя подожгли, не вторгайся в дома людей.

— Дельный совет. Буду иметь в виду, — его брови на миг сошлись на переносице от беспокойства, а затем он снова стал выглядеть удивленным. — А ты обычно снимаешь этот капюшон, Азалия, — спросил он, — или оставляешь его в рамках своего уникального способа… обслуживания?

Она не могла сдержать жара, который разлился по всему ее телу от того, как он произнес обслуживание.

Он еще немного сократил пространство, оставшееся между ними. Он вступил в поток лунного света, льющегося из ближайшего окна, и свет упал на серебро браслета, которые все еще были на нем. Знакомая лихорадка близости к цели настигла Кас. Она немного расслабилась, полностью войдя в роль, которую играла, и снова подняла на него взгляд и улыбнулась.

Он явно находил ситуацию все более забавной и готов был согласиться с ее игрой, а игра с красивым мужчиной перед ней, конечно, не станет худшим, что сегодня произошло…

Да, она сможет с этим справиться.

Она протянула руку и откинула капюшон с лица, а затем попыталась нормально дышать, пока он изучал ее тем же властным, но спокойным взглядом, каким смотрел на нее в таверне внизу.

После минутного изучения его губы медленно приоткрылись от удивления, а она проигрывала в битве за то, чтобы нормально дышать.

Он видел сквозь ее чары?

Может ли предположить, что перед ним стоит Отмеченная Тенью?

Устроит из-за этого сцену?

Она собралась с духом, но все, что он сказал, было:

— Интересно.

— Я не самая интересная вещь в этом городе, это точно, — ей удалось сказать нормальным, хотя и хриплым голосом.

— Разве?

Она замерла, когда он протянул руку вперед и провел по непослушной пряди волос, упавшей ей на ключицу. По волосам, которые, по-видимому, он нашел интересными. Ее сердце заколотилось, когда его палец накрутил и отпустил прядь волос, и когда она не отстранилась от его прикосновения, он поднес другую руку к ее телу, позволил ей скользнуть вниз по изгибу ее талии и остановиться на ее бедре. Его хватка была такой же непринужденно сильной, как и взгляд; всего лишь небрежное прикосновение к ней, и все же по какой-то причине она чувствовала, что уйти от него будет невероятно трудно.

Он приблизил свои губы к ее губам, и в ее голове промелькнули мысли о том, каково было бы целовать его, а затем сразу же появились громкие мысли о том, как нелепо она себя ведет. Она не была ханжой, но лично у нее не было привычки целоваться с незнакомыми мужчинами, с которыми она только что познакомилась. Да, это было во имя отвлечения внимания и воровства, но что-то подсказывало, что ей понравится, если она…

Нет, не важно.

Потому что он не поцеловал ее. Она испытала в равной степени облегчение и разочарование, когда он наклонился, но вместо того, чтобы прижаться губами к ее губам, он приблизился к уху.

— Ты замаскирована магией, — прошептал он.

Ей удалось пожать плечами, хотя ее сердце, казалось, пыталось прорваться к горлу.

— И что?

— И такая магия незаконна.

— Собираешься донести на меня?

— Может быть.

Его губы коснулись чувствительной кожи под мочкой ее уха, и она вздрогнула. Он отодвинулся назад, хотя и не особенно далеко. Его рука все еще лежала на ее бедре. Пальцы медленно, задумчиво постукивали по ней, пока он обдумывал вопрос.

— А может, и нет.

Она медленно, слегка прерывисто выдохнула.

— Замаскирована магией… — упрекнул он, прекращая движения пальцев напротив ее кожи. — Что еще? Я совсем не верю, что ты из этого маленького городка.

— Тебе не нужно ни во что верить, чтобы это было правдой, — возразила она.

Он рассмеялся — тихим, но искренним и глубоким смехом, который сотряс его тело и заставил руку соприкоснуться с ее. Такое маленькое движение, но от него по ее коже пробежала еще одна дрожь.

И, боги, он все еще так близко.

— Твой акцент совсем не похож на местный, — сообщил он ей.

— Разве?

— Я не уверен, на что он похож, или откуда ты можешь быть родом, хотя обычно я очень хорошо улавливаю подобные вещи. Так что это…

— Интересно? — предложила она, и это снова заставило его рассмеяться, а звук его смеха заставил ее почувствовать себя смелее. Она быстро воспользовалась паузой в напряжении, чтобы притянуть его ближе к себе. Ее руки переместились на его руки. Она чувствовала, как перекатываются его мышцы. Она притворялась, что очарована простым прикосновением к нему, хотя на самом деле нащупывала свой путь к браслету, который он носил, намереваясь нащупать любую застежку, которую ей, скорее всего, придется расстегнуть.

Ее пальцы скользнули по металлу, и в то же мгновение он снова наклонился губами к ее уху. На этот раз он ничего не прошептал. Он просто провел губами по тому же чувствительному участку кожи под мочкой ее уха — на этот раз намеренно — а затем проложил бархатно-мягкую дорожку поцелуев вниз по шее. Ее глаза чуть не закатились от ощущений.

Сосредоточься, приказала она себе. И ей это удавалось. По началу. По крайней мере, до тех пор, пока его рука не соскользнула с ее бедра и вместо этого прошлась по низу живота, его пальцы медленно проникли под ее тунику, грубые подушечки слишком сильно контрастировали с ее гладкой кожей.

Он поднялся выше, нашел изгиб ее груди, обтянутый тонким нижним бельем, и его пальцы скользнули под резинку…

В ответ она вдохнула немного резче, чем собиралась.

Он сделал паузу.

— Что-то не так?

— Нет. Я просто…

Она моргнула и поискала, за что бы зацепиться, и ее взгляд упал на ножны, стоявшие между кроватью и тумбочкой. Она не заметила их раньше, что было удивительно, учитывая сложные золотые узоры, которыми они были расписаны.

— Ты просто…?

— Я только что заметила вон там красивый меч.

На долю секунды он выглядел смущенным, а затем уголок его губ снова приподнялся.

— Не самый красивый из тех, что есть у меня.

Он не говорил этого.

Но он сказал, и, о, теперь она явно очень его забавляла.

Внезапно она слишком разволновалась, чтобы придумать умный ответ. Зев был прав насчет ее неспособности флиртовать, находясь под давлением. Она сдержала вздох при этой мысли; она ненавидела, когда он был в чем-то прав.

Но теперь нужно покончить с этим, пока она не выставила себя абсолютной, неисправимой дурой…

— Ты должен проверить замок на двери, — промурлыкала она.

Он изучал ее мгновение, все еще выглядя удивленным, хотя теперь в его взгляде снова появилось подозрение. Но, несмотря на это, он медленно попятился от нее. Он не сводил с нее глаз, пока не прошел половину комнаты, а затем повернулся.

Как только он повернулся, она сунула руку во внутренний карман пальто, нащупывая свой дротикомет. Она вытащила его и быстрым, опытным движением пальцев зарядила, и в этот момент обнаружила, что одновременно приближается к мечу, который заметила. Позолоченные ножны действительно были предметом восхищения: возможно, более ценным, чем браслет, который она изначально планировала украсть, — и меч, который в них находился, и то, что она смогла увидеть у его рукояти, было…

Она ахнула.

Она услышала, как ее цель запирает дверь. Слышала, как его шаги приближаются все ближе и ближе. Но не могла оторвать глаз от этого меча и символа на его рукояти…

Это символ срединной богини Льда и Зимы.

Это тот же самый клинок, который она видела в Забвении.

Она попыталась немедленно отговорить себя — он не может быть тем же человеком, с которым она сражалась, — но сколько таких незаконных, магических клинков могло быть вокруг?

И его глаза.

Она повернулась к нему лицом и посмотрела в эти холодные голубые глаза, и у нее возникло внезапное желание дать себе пощечину. Как? Как она могла забыть то, что чувствовала, смотря в них в Забвении?

Но она не думала дальше этого; секундой позже дротикомет был у ее губ.

— Какого хрена ты…

Она выстрелила. Он повернулся, но недостаточно быстро. Ядовитая колючка глубоко вонзилась ему в горло.

— Ты пожалеешь об этом, — прорычал он, выдергивая ее и швыряя на пол.

— Сомневаюсь, — сказала она, выпустив второй дротик так же быстро, как и первый.

Он… поймал его.

Впечатляюще.

И странно. Невозможно. Но это не имело значения, потому что его шаги уже начали замедляться после первого дротика, и он споткнулся, кинувшись к ней. Она легко двигалась вокруг его раскачивающегося тела, а затем отправила в оставшуюся часть пути на пол, хорошо приложив локтем по спине. Он схватил ее за ногу, но она перепрыгнула его руку и приземлилась на корточки, и пока он боролся за равновесие, она приготовила еще один дротик и выстрелила.

Этот удачно попал ему в щеку.

Кас отшатнулась от него, двигаясь так быстро, что налетела на стул и опрокинула его. Тяжелая спинка задела ее лодыжку, сдавив под неудобным углом, и она зашипела от боли. Но, к счастью, ей не пришлось сразу двигать ею, потому что мужчина почти остановился. Его глаза закрывались. Он упал и перекатился на бок, тихо ругаясь себе под нос.

Затем он затих.

Она отодвинула стул от своей ноги. Прижала голову к груди и на мгновение уперлась руками в пол, собираясь с мыслями. Ее сердцебиение успокоилось — только для того, чтобы снова ускориться, когда она подняла глаза на теперь уже мирно спящее лицо мужчины. Луч фонаря скользнул по его чертам, осветив резкую линию подбородка и часть губ, которые всего несколько минут назад касались ее кожи.

Действительно, впечатляет.

На самом деле он был до боли хорош собой. Жаль, что она не могла остаться для той беседы, которую он, казалось, готов был с ней провести.

— Спокойной ночи, красавец, — сказала она, подползая и снимая браслет с его запястья, прежде чем подняться на ноги. На мгновение она задумалась о том, чтобы взять и Ледяной меч. Подобное оружие потенциально может привлечь к ней катастрофически большое внимание, если она не будет осторожна, но она могла бы продать его относительно быстро, если бы смогла только вынести его из гостиницы…

Она уже почти решила рискнуть, когда кто-то постучал в дверь.

Выругавшись, она забыла о мече, метнулась к окну и распахнула его настежь. Не раздумывая ни секунды, она оказалась на пологой крыше и бесшумно пересекла ее, затем спустилась на нижнюю крышу и, наконец, в мощеный переулок внизу.

Насвистывая под нос, она вошла в парадную дверь таверны несколько минут спустя, двигаясь небрежно, несмотря на ее все еще колотящееся сердце. Браслет был спрятан в мешочке, прикрепленном к ее поясу.

— Это второй вызов, который ты проиграл сегодня вечером, если ведешь счет, — сообщила она Зеву, подходя к их столу.

Он поднял глаза и зевнул.

— Ах. Что ж, вижу, ты, по крайней мере, выжила.

— После впечатляющего выступления и безупречного побега, — она слегка поклонилась, похлопав по кожаной сумке на бедре.

Возможно, на долю секунды он выглядел впечатленным.

— Не совсем безупречного, — задумчиво произнес он, кивая ей за спину.

Она оглянулась через плечо и увидела человека, которого ограбила, стоящего у подножия лестницы с мечом в руке. Он тоже был не один: еще двое мужчин, размахивающих мечами, окружили его с обеих сторон, когда он вошел в комнату.

Да не может быть.

— В него попали два дротика с токсином смертоносной травы. Не может быть, чтобы он все еще стоял на ногах. Он какой-то… монстр… или…

На этот раз Зев не стал спорить; он просто спокойно поднялся на ноги, а затем повел ее и Рею к выходу.

— Что происходит? — потребовала Рея.

— Пора идти, вот что, — весело сообщил ей брат.

Сильверфут выскочил из-под стола и привычно обвил шею Реи. Все четверо попытались тихо и спокойно направиться к двери, но их движения все равно выдали их.

Мужчины бросились в погоню, и Кас и ее спутники бросились бежать.

— Мадам Роза! — позвал Зев, когда они пробежали мимо владелицы таверны. — Оружие!

Бодрая пожилая женщина повернулась в том направлении, куда он указывал. Она заметила троих мужчин и их мечи, и немедленно привлекла внимание охраны, которую держала по периметру комнаты.

НИКАКОГО ОРУЖИЯ В МОЕМ МИРНОМ ЗАВЕДЕНИИ! — взревела она, сама перехватывая мужчин с мечами, злобно ударив метлой по голове одного из них.

Надлежащая охрана собралась мгновением позже, а затем несколько завсегдатаев таверны присоединились к драке, и хаос был таким, что Кас и ее сообщники по преступлению выбрались через парадную дверь, не тронутые.

— Пусть пятнадцать богов благословят эту капризную старуху, — рассмеялся Зев, когда они выбежали в холодную ночь и спустились по ступенькам таверны.

— И пусть те же боги проклянут вас обоих, — фыркнула Рея. — Ваши глупые вызовы и дурацкие игры приведут к тому, что в один прекрасный день нас убьют.

— Мы еще живы, верно?

Из гостиницы донесся сильный грохот.

— Но, вероятно, нам лучше продолжить бежать, — добавил он, все еще смеясь, взяв сестру за руку и быстро потащив ее к их лошадям. Он помог сестре сесть в седло самой крупной из двух лошадей, а затем забрался вслед за ней.

Кас села на свою лошадь, а затем последовала за ними, держась на небольшом расстоянии, когда они тронулись в путь, глубоко вдыхая свежий воздух, она чувствовала себя дикой, живой и свободной, по крайней мере, на первом отрезке сюрреалистичной полумили дороги, по которому простучали копыта лошади. Но прошло совсем немного времени, прежде чем беспокойство начало возвращаться.

Ее мышцы напряглись, и она замедлилась, останавливаясь. Зев и Рея уже остановились на повороте дороги прямо впереди. Последняя все еще ругала своего брата, который, как и следовало ожидать, смеялся. Кас криво улыбнулась при виде них, но весь ее смех испарился, когда она оглянулась.

На этот раз там никого не было. Но воспоминания об этом мужчине, о его прикосновениях, его запахе и странных, холодных глазах… эти воспоминания были живыми и настоящими, и в ее голове роились вопросы.

Кто он такой?

Как ему удалось так быстро справиться с ядом?

И что, черт возьми, он делал в Забвении?









Глава 6

— ЭТО МОЮ КАСИЮ Я СЛЫШУ? — раздался слабый, нежный голос Асры по залитому солнцем коридору, сопровождаемый звоном колокольчиков и свистом ветерка.

Было позднее утро, и Кас не спала. О на всю ночь ворочалась с боку на бок в своей кровати, которая была заправлена на чердаке убежища, глядя в свое ромбовидное окно и борясь со всеми вопросами, которые оставил ей день. И когда первые лучи солнца выглянули из-за далеких холмов, она отказалась от сна и вместо этого посетила рынки в Фолленбридже. Недавно она обнаружила, что если она приходит на рынки достаточно рано, то большинство торговцев еще слишком уставшие, чтобы умело торговаться, следовательно, она может уйти с вдвое большей суммой за полцены.

Теперь она несла кое-что добытое с помощью хитрого торга — свежие фрукты санго и козье молоко — в маленькую комнатку в задней части дома. Там Асра отдыхала на потертом матрасе, наполовину зарывшись в запасную подушку и одеяло, которые другим удалось собрать для нее. Она настояла на том, чтобы ее старый матрас перетащили на приподнятую платформу под единственным окном комнаты, даже после того, как Кас подшутила над ней и сравнила с жирной кошкой, которая проводит дни, греясь на солнышке.

— Привет, мама, — поприветствовала ее Кас, осторожно устраиваясь на углу платформы. Она поставила свеже нарезанные фрукты и молоко на поднос, стоящий рядом с Асрой, затем потянулась и раздвинула занавески за кроватью, наполнив комнату светом. Окно уже было приоткрытым, что объясняло, почему звук колокольчиков и ветра был таким громким.

— Несса оставила его открытым, — сообщила ей Асра, дрожа. — Она настаивает, что мне нужен свежий воздух, но… ба… Мне не станет легче, если я замерзну до смерти от холодного не по сезону воздуха, верно?

Кас улыбнулась, хотя ее сердце немного сжалось от этих слов. Воздух вовсе не был холодным. На самом деле совсем наоборот: озноб был просто еще одним симптомом этой проклятой Теневой Болезни.

Она подвинулась, чтобы помочь Асре сесть, отчасти потому, что не хотела, чтобы та причиняла себе боль, пытаясь сделать это самостоятельно, а отчасти потому, что надеялась, что сможет передать часть тепла от своей кожи дрожащему телу Асры. Ее тело казалось ужасно легким в руках Кас, словно она брала на руки птенца, который состоял сплошь из полых костей, тонкой, как бумага, кожи и конечностей, не знавших, как себя держать.

— Хочешь, я закрою окно? — спросила Кас, поправляя подушки позади Асры, чтобы они лучше поддерживали ее.

Асра прижала к себе бумажные птичьи ручки, размышляя, но затем пренебрежительно махнула рукой на этот вопрос. Она повернулась, чтобы посмотреть на улицу. Ее бесцветные глаза на долгое мгновение заблестели на ярком солнце, прежде чем она моргнула, повернула голову к Кас и сказала:

— Пусть будет так. Может быть, теперь, когда солнце прогнало штормы прошлой ночи, с нами все будет в порядке, а? Скоро должно потеплеть.

Кас кивнула, и они вдвоем сидели в приятной тишине, покусывая терпкие фрукты и слушая, как ветер заставляет звенеть разноцветные колокольчики, висевшие за окном.

Колокольчики ужасно шумели, и Лорент с Реей не раз обращались к Асре с просьбой подумать о том, чтобы избавиться от них. Их убежище находилось глубоко в Волшейдском Лесу, не менее чем в пяти милях от ближайшего дома, и было защищено различными кристаллами, которые им удавалось находить каждую неделю. Но когда ветер дул достаточно сильно, Рея клялась, что шум, создаваемый инструментами, не сдерживало никакое заклинанием, и что он мог привлекать монстров из самых глубин Забвения.

Но Асра не слушала их жалобы. Колокольный звон напоминал ей о детстве: о колоколах, звонивших в храме Солатис, Верховной Богини Солнца, — и она хотела сохранить их. Теперь этот храм почти наверняка разрушен. Но Асра когда-то жила в месте рядом с ним, и у нее остались приятные воспоминания о том, как она наблюдала за Звездными — слугами Богини Солнца, практикующими магию предсказания многие годы до того, как публичные демонстрации такой магии были запрещены.

Чем ближе я подхожу к концу, однажды сказала она однажды Кас, тем больше мне хочется вернуться к началу.

Кас отругала ее за то, что она говорила о конце так, словно он был чем-то предопределенным. Но на следующее утро она сразу отправилась на рынок и купила еще один колокольчик, чтобы повесить его за окном, будто каждый из них мог повернуть стрелки часов жизни Асры немного назад, к тем дням детства — и таким образом сделать ее бессмертной.

Через нескольких минут совместных посиделок глаза Асры закрылись. Она начала напевать тихую, знакомую песню под звон колокольчиков. Когда она прекратила, ее тело немного покачнулось, и Кас испугалась, что она снова заснула сидя. Кас начала двигаться, чтобы поймать ее, но Асра открыла глаза, посмотрела на нее долгим, испытующим взглядом и сказала:

— Ты не спала прошлой ночью, верно?

— Я… эм, нет, — сказала Кас, откидываясь на нагретую солнцем стену.

— Штормы?

— Да.

Конечно, дело было не только в них, но Кас не хотела беспокоить ее.

— Тогда почему ты здесь, а не в своей постели?

— Я не устала.

— Хм.

— Правда, — сказала Кас, пожимая плечами. — Ты меня знаешь.

Асра все равно прищурилась, словно пытаясь убедиться, что она смотрит на настоящую Касию, а затем с легким смешком сказала:

— Да, полагаю, что знаю, верно? Мое беспокойное сердечко.

Кас слегка улыбнулся этим словам; это было ласковое прозвище, которым Асра начала звать ее много лет назад.

Что делаешь, мое беспокойное сердечко?

Куда идешь?

Здесь ты в безопасности, мое беспокойное сердечко.

— Но иногда мне все еще трудно поверить в это, — продолжила Асра, ее лицо сосредоточенно сморщилось. — Все эти годы мы были вместе, и я все еще ни разу не слышала ни о ком другом Отмеченном Тенью, кто получил бы хоть что-то хорошее, пережив эту отвратительную болезнь.

— Думаю, мне просто повезло, — сухо сказала Кас.

Повезло — неподходящее слово. Не совсем. Потому что, хотя выживание после болезни, казалось, сделало Кас в некотором смысле сильнее, она также оставила после себя несколько неприятных побочных эффектов: странные, кошмарные видения, когда ей удавалось заснуть, еще один триггер в копилку ее парализующего беспокойства… и, конечно, такая внешность, из-за которой ей было невозможно слиться с толпой, не используя магию.

И все же могло быть и хуже.

Стоит только взглянуть на Асру.

Прошло двенадцать лет с тех пор, как Асра подхватила Теневую Болезнь, и за это время ей стало лучше, чем большинству больных, благодаря небольшой удаче и большому количеству нелегального лекарства. Но в последнее время каждый уходящий сезон приносил с собой все больше моментов слабости. Больше боли. Еще больше моментов, когда она, казалось, полностью ускользала из этого мира, только чтобы вернуться, не помня, как уходила в никуда. А теперь дошло до того, что она едва могла выползти из своей постели без посторонней помощи.

Каждый раз, когда Кас навещала ее больничную койку, все снова напоминали о том, что это может настигнуть и ее тоже.

Ее самым большим страхом было то, что болезнь настигнет ее внезапно, что она сможет сбить ее с ног посреди работы, и что она не сможет продолжать выполнять работу и зарабатывать деньги, чтобы покупать лекарства и все остальное.

И кто тогда будет поддерживать Асру?

Она не была уверена, что Зев и другие пойдут на то же, что и она, чтобы сохранить свою наставницу живой и здоровой. Они никогда не говорили этого вслух, но Кас могла сказать, о чем они думали: это лишь вопрос времени, когда они все равно ничего не смогут сделать для Асры. До того как ее разум померкнет вместе со всем остальным, и тогда отпустить будет ее самым хорошим поступком.

В глубине души Кас знала, что они правы.

Но она по-прежнему не собиралась прекращать борьбу за Асру, пока ее наставница неизбежно не испустит последний вздох.

— В любом случае, неудивительно, что я не сплю, но зачем так тратиться на завтрак? — спросила Асра. — По какому случаю?

— Без повода. Я просто знаю, что фрукты сангос — твои любимые, и предположила, что ты устала от каши и хлеба.

— Не вижу ничего плохого ни в каше, ни в хлебе.

— Полагаю, ты съела их уже больше тысячи раз.

— Я никогда не баловала тебя, так что не знаю, откуда у тебя появилась идея баловать меня.

— Я хорошо поторговалась, — Кас откинулась на теплую стену, улыбаясь суровому выражению лица Асры, прежде чем откусить еще один кусочек острого фрукта. — Так что на самом деле я тебя совсем не балую.

Асра выгнула бровь.

— Надеюсь, ничего незаконного?

— Не в этот раз.

— Хорошо. Ты выше мелкого воровства.

Кас кивнула, хотя ее улыбка стало немного шире при этой мысли.

— Опять же, кражи — причина, по которой мы встретились, — отметила она.

Взгляд Асры снова стал суровым, но вскоре она сдалась со счастливым вздохом.

— Единственный хороший момент, к которому когда-либо привело воровство.

— Очень хороший момент, — согласилась Кас.

Эта встреча была одновременно ярким и болезненным воспоминанием в памяти Кас. Она, еще совсем недавно осиротевший ребенок, бродила по улицам города Грейедж, наполовину одурманенная и отупевшая от сильного голода, который заставил ее подумать, что это хорошая идея — попытаться украсть сумку, оставленную без присмотра возле магазина.

Оказалось, что эта сумка принадлежала стражнику, сопровождавшему Короля-Императора Анрика.

Ей удалось незаметно выхватить ее у стража, но второй страж поймал ее прежде, чем она смогла сбежать. Ее избили там, посреди пыльной улицы, за преступление, избили оружием с металлическим наконечником, которое жгло, как огонь, и пролило так много ее крови, что она чуть не потеряла сознание.

Затем из кареты вышел сам король-император. Ему хватило одного взгляда на внешность Кас — на кончики ее неумело выкрашенных волос и глаза, которые она еще не знала, как правильно прятать, — и он понял, кем она была.

Отмеченная Тенью.

Для нее все могло закончиться уже тогда, когда король-император проревел приказ взять ее под стражу. Но Асра — с ее выцветшими волосами, непримиримо поблескивающими на солнце вместе с ее мечом — вмешалась прежде, чем они смогли сделать хоть что-то. Она и двое ее соратников шагнули прямо в центр хаоса. Асра вырвала Кас из рук стражей, а затем убежала, прижимая к груди окровавленное тело Кас.

Так что король-император видел, как двое Отмеченных Тенью ускользнули от него в тот день.

Он послал своих Миротворцев выследить их — звук лая его собак после того, как они учуяли ее запах, преследовал Кас по сей день, — но ему так и не удалось их найти.

После того, как охота на них утихла, Асра забрала Кас к себе домой. Она сделала все, что могла с порезами и синяками, но после инцидента остался один особенно ужасный шрам в форме полумесяца на подбородке Кас. Даже спустя столько лет этот шрам все еще не зажил.

В тот день она не только впервые встретила Асру, но и первый и единственный раз Кас лично увидела Варена де Соласена, нынешнего правителя Кетры. В то время он был лишь юным принцем — таким же ребенком, как и она, — и он выглядывал из окна кареты, слегка прижавшись лбом к стеклу, его дыхание создавало на нем маленькие облачка. Он видел, как она истекает кровью. Видел, как она корчилась от боли на земле.

Он не пошевелился, чтобы помочь ей.

На самом деле, казалось, он совсем не был тронут или огорчен тем, что видел; он наблюдал лишь миг с жестоким, отстраненным интересом, прежде чем снова исчезнуть внутри, задев бархатные шторки кареты.

Из всех ужасов и перемен, которые принес с собой тот день, почему-то это было тем, что Кас запомнила наиболее отчетливо: облачки дыхания, скользящие шторки и жестокие, отстраненные глаза, которые так легко отвели свой взгляд от ее страданий.

И когда восемнадцатилетний Варен был коронован их новым правителем после смерти своего отца, Кас вместе с Зевом начали посещать бесчисленные подпольные протесты, начавшиеся после коронации. Она бросала палки в горящие чучела Варена, и плевала на различные эмблемы его дома, выставленные на всеобщее обозрение, пила с незнакомцами, которые пели песни о некоем будущем дне, когда четыре королевства восстанут из пепла и снова станут чем-то большим, чем разрозненные, враждующие царства, в которые их превратили.

Король-Император Варен и все, кто поддерживал Дом Соласен и его стремление объединить царства под единым правящим кулаком, стояли на пути светлого будущего.

По этой причине, несмотря на настойчивые требования Реи, чтобы они не вмешивались в политику, Кас все еще не могла перестать задаваться вопросом и беспокоиться о том, почему Варен отправляет солдат в Забвение.

Он искал больше силы в том ужасном месте?

Как будто прочитав мысли Кас, Асра внезапно спросила:

— Как прошла миссия прошлой ночью?

— Достаточно неплохо. У нас есть почти все доказательства, с которыми мы сможем вернуться к Лорду Меррику, и тогда заплатить должны превосходно.

Полу-ложь показалась Кас кислой на вкус, но, несмотря на это, она сумела ободряюще улыбнуться Асре.

— Хорошо. Несса сказала мне, что наши запасы заканчиваются.

— Это из-за Зева. Он ест так, будто каждый прием пищи станет для него последним.

Асра усмехнулась.

— Но все в порядке. Скоро у нас будет достаточно денег, чтобы купить много еды и лекарств.

— Не заморачивайся насчет последнего, — сказала Асра, поворачиваясь, чтобы снова посмотреть в окно.

— Я буду заморачиваться, спасибо, — ответила Кас. — У меня есть план, как обо всем позаботиться, так что не волнуйся.

— Ты и твои планы, — с нежностью заметила Азра.

— У кого-то же здесь они должны быть, верно?

— А я-то думала, что в мое отсутствие Рея стала безусловным мозгом наших операций.

— У нее есть мозги, но иногда ей не хватает драйва, — сказала Кас, пожимая плечами.

— Ты имеешь в виду, что ей не хватает импульсивности, которая есть у тебя. И безрассудства, и…

— Ладно, ладно. Я поняла. Можешь остановиться.

Они тихо рассмеялись. Асра продолжила напевать свои песенки, а Кас осталась с ней еще на несколько минут, помогая ей расчесать спутанные жесткие седые пряди волос, а затем аккуратно заплести их в свободную косу, которую она всегда заплетала.

Пока Кас работала, ее мысли вернулись к последнему импульсивному поступку. Украденный браслет сейчас находился в ее комнате. После того, как она оставит Асру, она нанесет визит очень опасному человеку, чтобы продать украшение — еще одно решение, которое ее наставница, без сомнения, назвала бы безрассудным.

Да, Кас могла бы продать браслет на рынке сегодня утром. Просто обменять серебряное украшение на золотые монеты. И тогда она смогла бы использовать эти монеты, чтобы купить им еды и припасов на следующий месяц; именно этого хотела бы от нее Асра.

Но у человека, которому Кас планировала его продать, должно было быть что-то более ценное, чем монеты: у него было лекарство, которое не продавалось на легальных рынках Фолленбриджа.

Ее пальцы замерли в волосах Асры. Она чувствовала, как тревога — ее старый, знакомый спутник — разрастается в животе, угрожая напасть. Ее мысли начали отдаляться и рассеиваться. И Асра всегда расстраивалась, видя это, поэтому Кас быстро начала искать пути отступления.

— Я бы хотела провести остаток утра с тобой, но, боюсь, у меня есть несколько дел, которые нужно решить, — она нащупала нужную ложь, чтобы прогнать любопытное выражение, которое появилось на лице Асры. — Мне нужно провести еще кое-какие исследования относительно миссии для Лорда Меррика. В Деревне Предгорья есть лидер, и мне нужно найти и поговорить с ним.

Она сорвала цветок, упавший с кашпо на подоконнике, вплела его в косу Асры, а затем поднялась на ноги.

— Ты будешь в порядке? Я могу послать Нессу посидеть с тобой; уверена, она просто болтается где-то здесь.

— Не беспокойся обо мне, — Асра потянулась, чтобы похлопать ее по руке. — Я всегда чувствую себя лучше после завтрака с тобой. Что-то в твоем присутствии заставляет меня чувствовать, что я становлюсь сильнее.

— Ты всегда так говоришь.

— Потому что это правда.

Тогда почему я не могу сделать тебя достаточно сильной, чтобы ты встала с постели? хотела спросить Кас. Но вместо этого она снова лучезарно улыбнулась и сказала:

— Тогда я вернусь, чтобы принести тебе обед.

— Хорошо, — Асра обхватила руку Кас и нежно сжала ее. — Хорошо, — повторила она, а затем — либо потому, что она уже забыла, что только что сказала Кас, либо потому, что скучала по тем дням, когда она отвечала за всех и вся, — она добавила:

— А теперь займи свое утро чем-нибудь, и дай мне немного отдохнуть.

— Конечно, мама, — согласилась Кас.


Покинув Асру, Кас быстро направилась в свою комнату и забрала серебряный браслет вместе с Огненным кристаллом, дротикометом, поясом и ножнами, в которых был ее любимый кинжал. Она быстро направилась к входной двери — как будто могла убежать от той тревоги, которая начала охватывать ее в комнате Асры, — но к тому времени, как она добралась до первого этажа, ее шаги начали казаться немного нетвердыми. Ее тело отключалось от движений, а разум паниковал из-за того, куда она собиралась идти. Ей пришлось сделать паузу. Закрыть глаза. Прислониться к стене и слегка постучать по ней костяшками пальцев, отсчитывая.

До десяти и обратно.

Ты в порядке. Ты в порядке…

Она не была в порядке. Но она была упряма, и через несколько минут с ней все будет в порядке, и она продолжит идти.

Глубокий вдох, затем еще один, и еще — но в итоге ей потребовалось меньше нескольких минут, чтобы успокоиться, в основном благодаря руке, которая внезапно коснулась ее руки. От этого прикосновения исходило покалывание теплой магии. Тепло разлилось по телу Кас, как тепло от чашки чая, распространяясь до кончиков пальцев на ногах и руках. Она открыла глаза. Она не удивилась, обнаружив молодую женщину, смотревшую на нее в ответ.

— Привет, Несса.

— Привет.

Несса улыбнулась. Ее глаза были широко раскрыты, глубоко посажены на узком лице, и они были ярко-коричневого оттенка с более светлыми золотыми крапинками, из-за чего казалось, будто они мерцают даже при самом мягком освещении — и из-за этого она будто постоянно была на грани слез из-за кого-то. Что в некотором смысле было уместно, потому что Несса была Пернатой.

Пернатые были обязаны своей магией низшему духу, а не одному из Марров, и поэтому эта магия не была особенно сильной. Несса не была настоящим целителем, но она способна насылать небольшие противоестественные волны комфорта, которые временно заставляли человека поверить в то, что он исцелен.

Она также была от природы одарена талантом создания лекарств из трав и других вещей, а также чтением эмоций и эмпатией — хотя это могло быть и не связано с меткой в форме пера на ее ладони.

Несса была не одна; Сильверфут был с ней. Обычно лис выбирал ее в качестве второго варианта компаньона, а значит, Рея, вероятно, все еще спала. А Зев… Ну, кто вообще знает, где он или что делает, на самом деле? Кас не видела никого из них утром.

— Спасибо, — сказала Кас Нессе, отталкиваясь от стены и стряхивая напряжение, которое начало накапливаться в ее плечах и спине.

— Пожалуйста, — ответила Несса своим сладким, как мед, голосом. Она вытянула руки. Сильверфут прыгнул на них. Он зацепился за руки, когда Несса сложила их перед собой, и лениво свесился с них. Его хвост был достаточно длинным, чтобы почти касаться пола, когда он размахивал им взад-вперед.

— Ты была у Асры?

— Да, — ответила Кас, потянувшись, чтобы погладить лиса по голове, когда он настойчиво потянулся к ней.

— Похоже, она всегда просыпается ради тебя.

— Не только ради меня.

Несса на мгновение нахмурилась, как будто часть ее сожалела, что заговорила об этом.

— Я имела в виду… Ну, я была чуть ранее, когда тебя не было. Я не могла заставить ее проснуться. И прошлой ночью тоже не смогла заставить ее проснуться и поесть. Так что я… Я рада, что она, по крайней мере, все еще реагирует на тебя.

Кас тоже нахмурилась. Ее мысли угрожали снова начать ускользать от нее, рассеиваться в попытке избежать обращать пристальное внимание к болезненным образам Асры, но ей удалось немного приподнять уголки рта.

— Я тоже рада.

Она отвернулась, прежде чем хмурое выражение снова отразилось на ее лице, и продолжила идти к входной двери.

Несса последовала за ней. Но Кас уже привыкла к тому, что молодая женщина всегда хотела быть в чьей-либо компании. Возможно, наверстывает упущенное за несколько лет одиночества.

Она не так уж долго была в их группе — чуть меньше года. Ее родители некоторое время назад бежали в Сандолианскую Империю, пытаясь найти толерантных к магии людей, которых не существовало в Кетре, в то время как Несса осталась, потому что, по ее собственным словам, была отчаянно влюблена в глупого мальчика. В мальчика, который бросил ее всего через несколько недель после отъезда ее родителей.

Несколько лет она справлялась сама, прежде чем решила отправиться в южную империю — и в тот момент она добралась до пограничного царства Байвилдс. Там она отвлеклась на деревню, в которой было сотня случаев Теневой Болезни. Большинство путешественников держались подальше от страданий; Несса видела только целую деревню, которая нуждалась в утешении, которое могла предложить ее особая магия.

Большинство местных жителей были благодарны ей за помощь.

Но потребовался всего один подозрительный, неблагодарный человек, чтобы донести на нее. Однажды утром она вышла из деревенского дома для больных и обнаружила, что ее окружили Миротворцы Короля-Императора.

Лорент заметил ее, когда выполнял одиночную, не связанную с ней миссию на окраине пограничного царства. И, совершив поступок, который был довольно нехарактерен для его обычно отчужденного «я», он решил помочь ей.

Несса настаивала, что их встреча не была случайной. Лорент закатывал глаза при этом. Но он также не возражал ни против того, чтобы она поехала с ним домой, ни против настояний Асры, чтобы она стала постоянной частью их команды.

Кас была рада, что юная Пернатая тоже решила остаться с ними. Но не было никаких сомнений в том, что Несса была бы в большей безопасности на юге; южная империя практиковала магию божественного происхождения, которую Несса и Зев использовали с безрассудной самоотверженностью — настолько, что предположительно над Сандолией в воздухе висела странная дымка. Жители империи не знали об этом, но говорили, что иностранец мог увидеть и почувствовать разницу в воздухе, как только приближался к границе.

Дикого Промежуток вдоль этой границы был создан для того, чтобы остановить опасное распространение тумана. Силы. Магические остатки редко проникали в саму Кетру, но они оседали во флоре и фауне Промежутка — в таких созданиях, как лис, которого сейчас держала Несса. Там же было собрано большинство кристаллов, которые иногда использовала Кас.

Если бы кто-нибудь из людей короля-императора узнал, кем был Сильверфут — на что он был способен, — его, скорее всего, предали бы смерти. Точно так же Нессу, Зева и любого другого человека с меткой, и любого, кто использовал собранные там кристаллы или другие наполненные магией вещи, никогда не были по-настоящему в безопасности в империи. Люди, животные, вещи… Для короля-императора и его Миротворцев все было одинаково. Если в нем содержался какой-либо след божественной магии, правитель этой империи хотел, чтобы его либо конфисковали, либо уничтожили, либо поработили.

— Кстати, спасибо, что посидела с Асрой прошлой ночью, — сказала Кас, когда Несса догнала ее.

— Жаль, что я не смогла помочь больше.

— Ты сделала все, что могла.

Несса крепко обхватила себя руками, не очень убежденная.

— Прошлой ночью я перепробовала все, чтобы заставить ее проснуться. И более того, не думаю, что моя магия помогала ей так же хорошо, как обычно. Что бы я ни делала, она казалась… взволнованной. Испуганной. Как будто ей снился кошмар, от которого она не могла проснуться, и из которого я не могла ее вытащить.

— Я иду к Даркхэнду, — сообщила ей Кас. — Принесу еще того Призмового лекарства. Должно помочь.

— Позволь пойти с тобой.

Кас ответила не сразу. Они вышли на улицу, и она заметила Лорента, сидящего на ступеньках крыльца, которое огибало дом. Он выглядел значительно здоровее, чем когда она видела его в последний раз; его эльфийская часть крови помогла, предположила она. И Несса, вероятно, использовала свою магию, чтобы помочь ему успокоиться и извлечь максимум пользы из этой крови.

Он кивнул им, но в остальном не поднял взгляда от развернутого пергамента в своих руках. Похоже, он держал в руках ту же карту Забвения, которую дал изучить ей несколько дней назад. Кас внутренне содрогнулась при мысли о том, что ему придется вернуться в то место. Почти наверняка придется это сделать, но…

Что ж, она не могла сосредоточиться на стольких темных вещах одновременно.

— Я устала от того, что меня не берут ни на одну миссию, — настаивала Несса, все еще следуя за ней.

Кас не смотрела в ее сторону; она была занята креплением пояса на талии и своего любимого кинжала за спиной. Но чувствовала настойчивый взгляд Нессы.

— Здесь для тебя безопаснее, — наконец сказала Кас. — Верно, Лорент?

Лорент поднял глаза, не поднимая головы. Он не выглядел довольным тем, что его втянули в разговор.

— Верно? — настаивала Кас.

Он глубоко вдохнул через нос.

— Скажи ей, что ей безопаснее оставаться здесь.

— Тебе безопаснее оставаться здесь, — продекламировал Лорент забавным, неубедительным — и совершенно бесполезным — голосом.

— А что насчет Кас? — спросила Несса. — Тебя не волнует, в безопасности ли она?

— Я…

— Ты не можешь ожидать, что я научусь стоять за себя, если ты никогда не позволяешь мне помогать вам всем в опасных миссиях, верно?

Кас ощетинилась, потому что у нее было чувство, что обиженный взгляд, который Несса бросила на Лорента, погубит его. Казалось, это была одна из немногих вещей, которые могли его уничтожить.

Он колебался еще мгновение, прежде чем посмотрел на Кас, пожал плечами и сказал:

— Она права.

Кас покачала головой, наклонила лицо так, чтобы его мог видеть только Лорент, и беззвучно произнесла одними губами:

— Ты такой слабак.

Он выгнул бровь, прежде чем сложить карту, отложить ее в сторону и потянуться за мечом и ножнами у своих ног. Рядом с ним лежали тряпка и бутылка масла; похоже, он чистил лезвие, прежде чем взяться за изучение карты.

— Так когда мы отправляемся?

— Значит, ты тоже идешь? — Несса чуть ли не подпрыгнула от этих слов.

— Очевидно.

— Я бы предпочла пойти одна, — попыталась Кас в последний раз.

— И я бы предпочел остаться здесь и спланировать что-нибудь еще, или вздремнуть, или заняться чем-нибудь еще, на самом деле, — сказал Лорент, — но если вы двое попадете в беду, тогда мне все равно придется прийти за вами. С таким же успехом я могу избавить себя от дополнительных усилий.

Кас прикусила губу. Она подумала о словах Реи прошлой ночью:

— Если кто-то из нас собирается добровольно броситься в ужасную бездну тьмы и смерти, то, само собой разумеется, все мы прыгнем.

— Хорошо, — сказала она им. — Но я ухожу сейчас. Я сказала Асре, что вернусь к обеду.

— После тебя, — сказал ей Лорент, прежде чем с сомнением оглянуться на Нессу. Пернатая все еще взволнованно подпрыгивала рядом с ним, выглядя слишком восторженной по поводу визита к одному из самых известных преступников Кровавикового Царства.

Кас, не оглядываясь, направилась в лес. Когда она слушала строгий голос Лорента, пытающегося убедить Нессу отнестись к этому маленькому приключению более серьезно, на ее губах появилась почти улыбка. Может быть, какая-то часть ее втайне была рада, что она идет не одна.

Но после прошлой ночи она все еще не могла перестать думать о том, что это приключение может пойти не так, как надо.





Глава 7

ЮЖНЫЙ РЫНОК Фолленбриджа был оживленным и ярким, и в нем было больше людей, чем Кас могла бы сосчитать.

Он был полной противоположностью тому месту, в котором можно было бы ожидать, что такие, как Савиан «Даркхэнд», откроют магазин. И Кас подозревала, что именно поэтому Даркхэнд и открыл — просто чтобы доказать, что он может. Что он неприкосновенный, не боящийся Миротворцев, короля-императора или кого-либо еще, кто мог бы пожелать зайти и нанести ему нежданный визит.

Его настоящее жилище находилось по другую сторону дороги рынка, на берегу реки Лотеран. Эта река часто разливалась — и сильно, — но Даркхэнда, похоже, и это не волновало. В конце концов, для собственной защиты в его распоряжении была незаконная магия.

Кас и Лорент шли бок о бок. Несса плелась на небольшом расстоянии позади них, осматривая рыночную площадь с тем же безграничным энтузиазмом, который она демонстрировала у них дома. Она часто останавливалась, чтобы поговорить с дружелюбными торговцами, и хотя на самом деле она ни за что не платила, к тому времени, как они прошли половину рынка, у нее в руках было несколько красивых цветов и пригоршня кусочков фруктов, которыми она пыталась соблазнить Кас и Лорента.

После третьей попытки Лорент наконец сдался и принял подношение в виде горсти ягод кова и одного цветка на длинном стебле с закрученными розовыми лепестками. Мгновение спустя Несса снова уплыла, направляясь вниз по улице, чтобы подойти поближе к реке и помахать прохожему на противоположном берегу.

Лорент посмотрел на Кас и слегка раздраженным тоном спросил:

— Почему она ведет себя так, как будто мы держали ее взаперти в нашем доме на протяжении года? Она уже бывала на рынке раньше.

— Думаю, она действительно просто наслаждается прогулкой. Сегодня хороший день, хорошая прогулка, и некоторые люди просто от природы… счастливы.

— Как странно, — невозмутимо произнес он, выкидывая ягоды кова в куст, пока Несса не видела.

— Разве?

— Очень.

— О, расслабься, — рассмеялась Кас. Он ухмыльнулся, а затем засунул цветок в нагрудный карман своего пальто, выставив его розовые лепестки на всеобщее обозрение, выглядя при этом, конечно же, должным образом недовольным.

Кас закатила глаза, все еще тихо смеясь про себя. Но ее собственные слова вызвали лавину тревожных мыслей.

Расслабься.

Человек, которого она ограбила прошлой ночью, говорил, что его друзья часто советовали ему расслабиться, не так ли?

Этот мужчина… ей удавалось не думать о нем с тех пор, как она позавтракала с Асрой, но теперь образы проносились в ее голове один за другим: Туман Забвения. Лед в его глазах. Странный меч. Ее дротики, пронзающие его кожу. Его тело, без сознания, пока внезапно оно не… Воспоминания и вопросы, связанные с ними, крутились и крутились в голове.

Ее рука потянулась к мешочку на поясе. Обводя твердый контур браслета внутри него, она немного успокоилась, но после нескольких таких движений Лорент снова наклонил к ней голову.

— С тобой все в порядке? — спросил он.

— Прекрасно.

Она подумала о том, каким бледным и безжизненным он выглядел, когда она нашла его в Забвении. С эльфийской кровью или без, она не могла не задаться вопросом, оставит ли атмосфера того места отпечаток.

— А ты? — спросила она.

Он снова перевел взгляд прямо перед собой.

— Как всегда.

— Хорошо. Значит, все хорошо.

Она увидела, как кривая улыбка мелькнула на его лице, но он оставил все как есть. Кас нравилось это в их отношениях: насколько они были простыми. Он держался на расстоянии. Никогда не допытывался. Он последовал бы за ней в темноту, оттащил бы ее от края, но не стал бы настаивать на глубоких, продолжительных разговорах обо всем, как это делала Рея или даже Асра. И он не дразнил ее безжалостно по этому поводу, как это часто делал Зев.

Она любила всех своих друзей по разным причинам, но двое, бывшие рядом с ней сейчас, были теми, в ком она больше всего нуждалась сегодня, подумала она. И она наконец-то смогла признаться себе, что рада, что они пошли вместе. Тот, что шел слева, удерживал ее на ногах. Та, что следовала за ними, обладала заразительным оптимизмом, не говоря уже о той успокаивающей магии…

Магия, в которой Кас нуждалась еще сильнее мгновением позже, когда ее взгляд упал на дом, окна которого были занавешены черной тканью.

— Еще один умерший, — пробормотал Лорент.

Все трое замедлили шаг, остановились и некоторое время наблюдали. Два королевских солдата только что прибыли во двор дома. Они спешились и направились к входной двери, в то время как сбоку от дома маленький мальчик собирал нечто похожее на мелкие камешки и складывал их в задранный низ своей слишком длинной рубашки. Камни, вероятно, были раскрашенными, наспех разбросанными подношениями Костяному Богу: отчаянными попытками убедить Срединного Бога Смерти и Разрушения пощадить тех, кто был в доме. Солдаты, стоявшие у дверей, не отнеслись к таким реликвиям благосклонно.

Мальчик прижался поближе к дому, прячась, из него вырвался громкий всхлип. Один из солдат повернул голову в сторону шума.

Кас затаила дыхание.

Но мгновение спустя входная дверь открылась, и мальчик, и любой звук, который он издавал, были быстро забыты.

Кас задалась вопросом, кого он потерял — родителя? брата или сестру? — ее сердце болело за него. Он выглядел не старше нее, когда умерли ее родители.

Несса внезапно зашевелилась, ее шаги были решительными, а рука сжималась и разжималась, в то время как губы шевелились, произнося беззвучное заклинание. Воздух стал неестественно теплым, таким же, каким был, когда она прервала панические мысли Кас ранее.

Но Лорент быстро перехватил ее за руку и удержал на месте.

— Ты не можешь использовать здесь свою магию, — сказал он, его глаза все еще следили за солдатами, когда они исчезли в доме. — Не тогда, когда люди короля-императора так близко. Так ты только напросишься на неприятности.

— Но этот мальчик…

— С ним все будет в порядке.

Несса теребила перчатку, которую надела, чтобы скрыть свою метку. Редкая вспышка раздражения промелькнула на ее лице, но она не стала спорить с Лорентом и не отодвинулась от него, когда он наконец отпустил ее.

Мальчик внезапно почувствовал их пристальный взгляд; он замер, широко раскрыв глаза от страха быть пойманным. Затем скрылся из виду, разбрасывая камни и чуть не спотыкаясь о них на ходу.

— Интересно, кто умер? И сколько таких за неделю? — голос Нессы был мягким, но все еще сильным от этого негодующего огня. — Рея упомянула, что прошлой ночью подслушала разговор нескольких путешественников в доме Мадам Розы, и они сказали, что число погибших из-за распространения Тени в Стоунфолле приближается к сотне только за эту неделю… значит, со дня Праздника они насчитали почти тысячу погибших.

Лорент покачал головой; он не знал истинного числа.

Из-за вмешательства короля-императора и растущей враждебности царств друг к другу — и уменьшающимся желанием работать вместе над решением проблем империи — возможно, не было никакого способа определить истинное количество.

Кас даже не хотела думать о количестве погибших. Все, о чем она могла думать, так это о том, что Асра будет среди них.

— Давайте просто пойдем дальше, — сказала она, отводя взгляд от дома и его черных окон.


Позднее они достигли вершины крутой, извилистой тропинки, которая вела вниз к тому месту, где река Лотеран изгибалась и начинала извиваться вдали от города.

На берегу разлившейся от дождей реки стоял маленький скромный домик с вырезанным на входной двери извивающимся пламенем. Даркхэнд, как и Зев, был одним из Огненных. Символ на двери был таким же, какой они оба носили на своих ладонях, и это было еще одним вопиющим пренебрежением к королю-императору и его законам.

Мужчина — охранник — небрежно слонялся по двору дома. Кас и ее друзья продолжали идти, пока не скрылись из виду этого человека, остановившись за рядом высоких деревьев с пучками красных цветов на верхушках.

— Подожди здесь, — сказал Лорент Нессе. Деревья были достаточно густыми, чтобы скрыть ее, но в то же время позволяли видеть дом. Идеальное укрытие, на самом деле. Но поджатые губы Нессы говорили о том, что она не согласна была прятаться.

— Чтобы прикрыть наши спины, — добавила Кас с ободряющей улыбкой, пресекая протест, который, как она знала, готовился сорваться с ее губ. Она достала из кармана пальто дротикомет вместе с коробкой дротиков и протянула его Нессе.

— Ты тренировалась с Зевом, верно? Он сказал мне, что ты станешь лучшим стрелком, чем он.

— Ты же знаешь, что он преувеличивает, — ответила Несса, хотя было ясно, что она пытается скрыть удовольствие от комплимента. Она взяла трубку и зарядила один из дротиков с наконечником из перьев, взглянув на него лишь мельком и слегка недовольно, прежде чем к ней вернулось ее обычное спокойное выражение лица.

Они разошлись.

Несса спряталась за деревьями, тихо прокладывая себе путь к месту, которое позволит ей одновременно видеть и стрелять, если понадобится.

Кас и Лорент не оглядывались назад, начав спускаться по крутой тропинке, боясь выдать ее. Когда они приблизились к мужчине во дворе, отблеск солнца на стали выдал маленький нож в его руке. Он небрежно подбрасывал его вверх и вниз, когда они приближались к нему.

— У меня назначена встреча с Даркхэндом, — сообщила ему Кас.

Конечно, ничего у нее не было назначено. Но в ее профессии выживание и процветание по большей части заключались в том, чтобы вести себя так, будто она принадлежит к тем местам, которые ей определенно не принадлежали.

Мужчина долго оглядывал ее с ног до головы, все еще подбрасывая нож, прежде чем, наконец, сказал:

— Очень хорошо.

Они осторожно двинулись вперед, но остановились, когда мужчина выхватил нож в середине броска и поднял его в сторону Лорента.

— Но, боюсь, только один клиент за раз. Леди может идти первой, так как у нее… назначена встреча.

Он снова оглядел ее с ног до головы, только на этот раз с гораздо меньшей осторожностью. Его рот приоткрылся, язык выскользнул и пробежал по нижней губе.

Отвратительно.

Ей пришлось очень постараться, чтобы не поддаться желанию вогнать свой ботинок в то жалкое подобие, что было у него между ног.

— У нас комплексная сделка, — сказал Лорент мужчине, вставая между ним и Кас, загораживая кретину обзор на нее.

Мужчина открыл рот, чтобы ответить.

Лорент обнажил меч, висевший у него на бедре, и приставил его к горлу охранника.

— Не я устанавливаю правила, — мужчина продолжал говорить тем же небрежным тоном, но его глаза больше не касались Кас, расширившись немного больше, когда опустились к мечу у его горла. — Мастер Даркхэнд устанавливает их.

Из бокового двора появились еще двое мужчин, за ними две женщины. У всех было оружие — разнообразные клинки и луки. Все оружие было поднято, нацелено и готово к нападению. Ни один из них не заставил Лорента вздрогнуть или опустить свой собственный меч от шеи охранника.

Кас потянулась к его руке и сама опустила ее.

— Все в порядке, — сказала она ему.

— С ней все будет в порядке, — согласился мужчина, и теперь, когда количество людей были в его пользу, его слова звучали насмешливо. — Мастер Даркхэнд знает, как обращаться с прекрасными леди.

На челюсти Лорента дрогнул мускул. Но он дюйм за дюймом отводил свой меч от мужчины и убрал его в ножны.

А затем ударил мужчину кулаком в живот.

Мужчина согнулся пополам и упал на колени, тяжело дыша. Две женщины рассмеялись, как и один из мужчин, появившихся вместе с ними. Второй из этих новоприбывших мужчин выглядел так, будто собирался нанести ответный удар, но более пристальный взгляд на Лорента — на его заостренные уши, светлую кожу и странно блестящие серебристо-зеленые глаза — заставил поколебаться.

Кас знала, что мать Лорента была человеком. Но он был похож скорее на эльфа, чем на человека, и при этом походил на одного из эльфов Моретского Царства. И, судя по нерешительному выражению лица мужчины, он слышал много историй об эльфийских воинах, вышедших из суровых пустыней того царства.

Лорент отошел и прислонился к ближайшему дереву.

Никто не последовал за ним.

— Поторопись, — сказал он Кас.

Кас сделала глубокий вдох, пытаясь извлечь что-то похожее на храбрость из глубин груди. Она уже освоилась с мыслью, что ее друзья пойдут с ней, и теперь не особо жаждала встречи с Даркхэндом наедине — особенно после того, как их последняя личная встреча закончилась довольно… сумбурно.

В некотором смысле он был рожден из насилия; его прозвище пошло из-за его правой руки, которая была изуродована и навсегда обуглена магией божественного Огня. Ходило множество легенд о том, как появились ожоги, но самая распространенная из них брала свои истоки из несчастного случая: недавно построенный мост рухнул в каньон, увлекая за собой десятки людей. Его брат и сестра погибли в том несчастном случае. Несколько дней спустя его родители покончили с собой в пламени, созданном их собственной магией. Пламя, охватившее их и их дом, должно было поглотить и их единственного оставшегося ребенка.

Но не поглотило.

Потому что магические способности Даркхэнда, как утверждала история, выбрали этот момент, чтобы проявиться как никогда раньше: он разогнал огонь, приближающийся к нему, движением одного запястья, а затем вышел из горящего дома, не оглядываясь.

Таким образом, его история, на ее взгляд, слишком перекликается с историей Кас: родители, обезумевшие от болезни и горя, прибегли к насилию, чтобы попытаться преждевременно прекратить свои страдания. Она избежала жуткого конца своего дома, как и Даркхэнд, но не без шрамов. Так что она лучше других знала, каково это — таскать на себе груз подобных вещей.

Но его трагическая предыстория все еще не полностью оправдывала тот факт, что он был абсолютным и законченным ублюдком.

По коже побежали мурашки, как только она вошла в дом. Так было всегда, независимо от того, как сильно она пыталась настроиться против этого места.

Даркхэнд склонился над столом в углу гостиной, разговаривая с женщиной с вьющимися волосами и нервными глазами. Едва увидев человека, который вошел в его дверь, он поднял палец, чтобы заставить нервную женщину замолчать.

— Касия, — даже с другой стороны тускло освещенной комнаты она могла видеть вспышку его кривой улыбки. — Чем я обязан таким удовольствием?

Он подошел ближе, оказавшись в ярком пятне света от камина. То же божественное пламя, некогда окутавшее его руку и оставившее ее почерневшей, также поцеловало его лицо, оставив менее ужасный, но все же очевидный след разрушения на правой его стороне. Это не испортило кожу полностью; просто заставило части ее странно блестеть, когда на них падал свет.

Кас не стала тратить время на любезности. Она достала браслет из мешочка на поясе и протянула ему.

— Я принесла кое-что, что, думаю, может тебе понравиться.

Он быстро, но осторожно выхватил его из ее рук, так, что она подумала о птице-граче, которая только что заметила что-то блестящее. Мгновение он с интересом разглядывал ее, а затем поднес блестящую вещицу поближе к камину, чтобы получше рассмотреть. Пламя в камине становилось все больше и ярче от одного лишь небрежного взмаха его руки.

Кас наблюдала за ним. Она напрягалась немного больше каждый раз, когда чувствовала движение, потому что даже с ярко пылающим камином здесь все еще было слишком темно; она насчитала по крайней мере еще троих рядом, но ей все время казалось, что она видела больше в углах комнаты. Так что, в конце концов, это не было приватной встречей.

Еще хуже.

Она явно была окружена.

— Хорошая вещичка, — в конце концов заключил Даркхэнд, подзывая одну из фигур, сокрытых в тени и бросая браслет ему в руки. Кас почти позволила себе выдохнуть с облегчением, пока он не добавил:

— Но ты все еще должна за прошлый месяц, не забывай. Так что вряд ли это покрывает долг, верно?

— Я знаю, что это не покроет все, но…

— Но ты здесь, чтобы выпросить больше.

Он устроился в одном из кресел перед камином, закинул лодыжку на колено, откинулся назад и подпер подбородок рукой. Он жестом пригласил ее сесть в кресло напротив.

Она так и сделала. Напряженно села на самый краешек подушки кресла, и в то же время убедившись, что хорошо знает, где точно расположен кинжал у ее спины и Огненный кристалл в кармане, пытаясь незаметно следить за каждым мельчайшим движением вокруг нее…

— Именно поэтому ты здесь, не так ли? — спросил Даркхэнд. — Полагаю, не потому, что скучала по моему красивому лицу.

— Я…

— Продолжай. Давай послушаем твою слезливую историю.

Она прочистила горло.

— Ты уже знаешь эту историю, Савиан. Асре нужно больше Призмовых цветов, которые существуют только глубоко в Промежутке, и ты знаешь, что у меня нет средств, чтобы отправиться туда и собрать их самой. Это самоубийство для кого-то вроде меня — или даже тебя — пытаться пробраться в те земли.

Единственными людьми, которые могли потратить столько времени, сколько требовалось, чтобы собрать наполненные магией растения, или кристаллы, или что-нибудь еще из Промежутка, были те, кто сделал из этого свою работу. Люди, у которых было соответствующее дорогостоящее оборудование, и которые годами тренировались, чтобы справляться с различными нестабильными энергиями этой области.

— Но у тебя есть контакты, которые часто приносят добычу из этих мест, — продолжила Кас. — Я знаю, что они у тебя есть.

— Да. Но для моего бизнеса было бы плохо продолжать отдавать тебе любой из трофеев практически даром, учитывая, что я должен платить своим дорогим поставщикам.

— Скоро мне заплатят большие деньги, и я…

— Ты говорила то же в прошлом месяце, — вздохнул он. Принял дымящуюся кружку с чем-то от женщины, с которой разговаривал ранее, а затем сделал большой глоток, прежде чем снова обратить свое внимание на Кас. — Похоже, в последнее время не так много прибыльных рабочих мест? Я начинаю думать, что печально известная Грейторн теряет хватку.

— Нет, — отрезала она.

— Но, говоря о хватке…

Он поставил кружку на стол рядом с собой и немного наклонился вперед, поставив оба своих ботинка прямо на пол и положив локти на колени. Его тень вытянулась вдоль задней стены, в то время как глаза блуждали по ней.

— Я, разумеется, всегда открыт для альтернативных способов оплаты.

Она нахмурилась.

— Это означало бы переплатить долг, и, боюсь, я этого не сделаю. Плохое дело, ты же знаешь.

— Ты действительно думаешь, что стоишь больше, чем огромная сумма, которую ты мне должна?

— Да. И уверяю тебя, ты не можешь позволить себе то, чего я на самом деле стою.

— Может, и нет, — он мрачно усмехнулся, снова откидываясь на спинку стула. — Но я уверен, что мы можем заключить какую-нибудь сделку, если хорошенько постараемся.

— Или, возможно, мы можем пропустить всю эту прелюдию, и я просто перережу тебе горло, — сказала она со сладкой улыбкой. — Поскольку мы оба знаем, что в конечном итоге этим и кончится между нами, верно?

Он рассмеялся.

— Вряд ли, любовь моя. По крайней мере, не получив взамен несколько порезов.

Она не сводила с Даркхэнда, но снова боковым зрением заметила движение… Слишком много движения. Слишком много людей.

Она была дурой, согласившись прийти сюда одной.

— А мои люди известны тем, что умеют оставлять глубокие порезы. Без ограничений.

Даркхэнд больше не смеялся. Его губы были сжаты в тонкую линию, отчего восковая, изуродованная кожа вокруг них казалась еще более заметной в свете камина.

— Дай мне еще одну неделю.

Она постаралась, чтобы ее голос звучал скорее как приказ, а не как мольба. Судя по ухмылке, искривившей изуродованный шрамами уголок его рта, ей это не удалось.

Он поднялся на ноги.

Ее рука скользнула к кинжалу за спиной.

— На твоем месте я бы не прикасался к кинжалу.

Она застыла.

Он вытащил свое оружие, короткий меч с клинком, который запульсировал огненно-красным, когда он крепче сжал рукоять, и уставился на нее угрожающим взглядом.

— Итак, — размышлял он, — что мне с тобой делать, Грейторн?

Ее рука снова медленно потянулась к ножу.

Его клинок двигался быстрее. Кончик уперся ей в грудь, прямо над сердцем.

— Веди себя прилично, — приказал он. — Давай не будем повторять то, что случилось в прошлый раз, когда ты приходила сюда.

В прошлый раз она оставила новую рану на левой стороне его лица, чтобы соответствовать шрамам на другой стороне. Похоже, рана уже почти зажила. Она была не такой уж глубокой, но она все равно дорого за это заплатила, поскольку он полностью отрезал ей путь к себе: отказывал даже во встрече с ней в течение нескольких месяцев, не говоря уже о том, чтобы иметь с ней дело.

Он только недавно предложил шанс на перемирие: его визитная карточка попала в ее комнату, пока она спала на прошлой неделе. Сначала она была встревожена этим — как это ее доставили так, что она не заметила? — но к тому времени, когда магия Огня, которой была пропитана эта визитная карточка, заставила ее сгореть в ее руках, она уже решилась нанести этому ублюдку еще один визит.

Потому что те месяцы, которые прошли между их последней потасовкой, были жестокими для Асры: без лекарств, облегчающих ее болезнь, ей становилось хуже быстрее, чем когда-либо прежде. Кас чувствовала себя ответственной за это. Если бы она не вышла из себя из-за Даркхэнда в прошлый раз, когда имела с ним дело, если бы она просто…

Нет.

Она не будет думать об этом сейчас.

Ей просто отчаянно нужно, чтобы этот визит прошел продуктивно.

Поэтому какое-то время она стояла совершенно неподвижно. Взвесила свои варианты. Клинок Даркхэнда постукивал и двигался по ее груди, лениво цепляя и натягивая ткань ее туники, но не разрывая ее полностью. Пот выступил бисеринками на ее коже. Она не была уверена, от Огненной магии клинка это или от собственного беспокойства.

Наконец, он остановил лезвие и поднял глаза на кого-то, кто стоял позади нее. Кас не осмелилась отвести взгляд, чтобы посмотреть. Она просто смотрела, как он коротко кивнул человеку.

Затем послышался звук удаляющихся сапог, и минуту спустя к Даркхэнду подошел мужчина с небольшой кожаной сумкой в руке. Кас поняла, что это, в ту же секунду, как Даркхэнд взял его и развязал бечевку, скреплявшую ее; она бы за милю учуяла горький, приторный аромат цветов Призмы.

— У тебя они есть, — сказала она, задыхаясь.

— Конечно, есть. Потому что я хорошо справляюсь со своей работой — в отличие от тебя, видимо.

Кас нахмурилась, но придержала язык.

— В любом случае, ты принесла симпатичный маленький браслет. И сегодня я чувствую себя довольно щедрым, так что я готов отдать тебе всю сумку за…

Она подозрительно прищурилась.

— Все, что тебе нужно сделать, немного поумолять.

— Я ни о чем не буду тебя умолять.

Он пожал плечами.

— Тогда будь по-твоему. На самом деле мне не нужны эти цветы. Они не пользуются особой популярностью у других моих клиентов, так что, возможно, я мог бы понести убытки, только на этот раз…

Он поднял руку и сцепил пальцы. Шепот на языке Огня слетел с его губ, и пламя в очаге по его команде взметнулось еще выше. Оно горело так ярко, что у Кас заслезились глаза.

Даркхэнд сделал несколько шагов к пламени, подбрасывая на ходу мешок с драгоценными цветами вверх и вниз.

— Подожди, — Кас внезапно вскочила на ноги и в следующее мгновение пересекла комнату. — Не… не уничтожай их. Пожалуйста.

— Ах, ты наконец-то сказала пожалуйста.

Он повернулся к ней. Склонил голову набок и указал на грубый деревянный пол.

— Но теперь я хочу, чтобы ты показала свои манеры, стоя на коленях.

Она ощетинилась. Она никогда не стала бы просить для себя. Даже ради собственной жизни или здоровья.

Но она волновалась не о своей жизни.

И мужчина, стоявший перед ней, знал это.

Так что мне остается только смириться.

Насмешливо взмахнув руками, она присела в легком поклоне, а затем опустилась на одно колено. На оба. Ее руки сжались в кулаки, которые дрожали от усилий не ударить Даркхэнда в живот, но ей удалось прижать их к полу.

— Ты прекрасно смотришься с этого ракурса.

Он опустился на колени и на мгновение коснулся ее щеки, прежде чем схватить ее за волосы и поднять ее лицо, чтобы она смотрела на него.

— А ты все еще выглядишь как ублюдок с моего ракурса, — ее улыбка больше походила на оскал.

Он отпустил ее и снова выпрямился во весь рост. На очень короткое мгновение в комнате повисла тишина.

Затем последовала вспышка движения, и его лезвие оказалось у ее нижней губы. Оно поднялось выше, кончик застрял между ее зубами, обнажая ту порочную улыбку, которой она одарила его. Острое жало и холодный металлический привкус на языке заставили ее содрогнуться.

— Твой рот сегодня сильно испытывает мое терпение, — пробормотал он. — Похоже, его нужно чем-то занять.

Мрачный хор смешков и перешептываний раздался со всех концов комнаты.

Она сама не смогла должным образом ответить, когда он глубже просунул меч ей в рот. Не требовалось многое, чтобы лезвие обожгло и проложило путь к ее горлу. Но он не станет этого делать.

Или станет?

Их история была запутанной, но долгой, и их редкие физические стычки никогда не приводили ни к чему большему, чем к незначительным ожогам и царапинам. Но все же…

Звук открывающейся со скрипом задней двери заставил Даркхэнда взмахнуть мечом в сторону шума, прорезав дорожку изо рта Кас и по ее щеке. Лезвие вспыхнуло красным, и вскоре обжигающая боль охватила порезы, оставленные лезвием. Она подавила крик и проглотила желчь, которая поднялась, когда запах ее собственной обожженной плоти наполнил воздух.

Даркхэнд держал меч под углом к лицу Кас, глядя в сторону двери — и женщины, которая только что вошла через нее. Женщина сказала что-то на языке, похожем на язык Огня. Даркхэнд ответил короткой, отрывистой фразой на том же языке, и женщина поспешно закрыла дверь, заперла ее и исчезла в правом коридоре.

Затем Даркхэнд повернулся к тому же мужчине, который принес ему цветы Призмы.

Кас заметила, что у него на запястье была метка.

После торопливо произнесенного шепотом заклинания эта метка начала светиться, и ее форма стала более очевидной: Воздух. Самые сильные из тех, кто отмечен низшим духом Воздуха, могли показывать больше, чем просто изображения и сообщения в пространстве — они могли создавать порталы, которые переносили целые вещи и даже людей в отдаленные пункты назначения.

И этот мужчина, по-видимому, был одним из самых сильных, потому что через несколько мгновений он и его заклинания вызвали один из этих порталов; он поднялся с истертых деревянных полов, как гейзер бледно-зеленого пара и дыма, и в конце концов превратился в светящиеся, смутно напоминающие дверь врата.

Кровь капала изо рта Кас и из кривой, обожженной дорожки, прорезанной вдоль ее щеки. Она не могла остановить болезненный, судорожный вздох, который вырвался у нее, когда она попыталась открыть рот шире, чтобы убрать напряжение с челюсти.

Даркхэнд обернулся на звук. Его рассеянное выражение лица на мгновение стало самодовольным.

— Ну, по крайней мере, мы квиты после того неприятного пореза, с которым ты оставила меня в прошлый раз, а?

Она встала на носки своих ног. Ее взгляд упал на маленький мешок, все еще зажатый в его руке. Затем медленно поднялся к его лицу, к его глазам, которые снова начали метаться по комнате, и к его лбу, который был наморщен от беспокойства, которое она редко видела у него.

Он был рассеян.

Она была в меньшинстве.

Но Даркхэнд был отвлечен, и она не собиралась позволять ему исчезнуть через портал с мешком ценных цветов в руке.

Как только он отошел от нее, чтобы начать отдавать новые приказы, Кас потянулась за своим кинжалом и вскочила на ноги. Движение было плавным и молниеносным. Она была в нескольких дюймах от того, чтобы приставить свой верный нож к его горлу…

Но в последнюю секунду Даркхэнд увернулся от удара ножа и пнул ее коленом в живот. Кас развернулась и вместо этого удар пришелся по кости ее бедра, вызвав резкую боль, которая замедлила ее движение. Это ее не остановило. Но она чувствовала, как другие спускаются, спеша на помощь Даркхэнду; она знала, что у нее, вероятно, был только один шанс поразить его, прежде чем они доберутся до нее.

Она снова бросилась к его горлу. Безрассудство нападения, казалось, застало его врасплох. Он отбил ее удар своевременным ударом в предплечье, но это не позволило ему уклониться от ее замаха кулака; она ударила им прямо в место под грудной клеткой. Он согнулся пополам, и она навалилась на него всем своим весом, заставив его опрокинуться навзничь. Они врезались в стену. Она прижала свой сапог к стене и использовала его, чтобы упереться, что дало ей силу, необходимую для того, чтобы прижать его под собой.

Он все еще крепко сжимал мешок с драгоценными цветами, но его рука была вытянута и уязвима рядом с ним.

Она увидела свою возможность и не колебалась; ее кинжал опустился резко и быстро, вонзившись в его запястье.

Его рука дернулась от боли, кровь забрызгала их обоих, когда он отдернул запястье от нее.

Мешок упал.

Она схватила его и откатилась от него. Сунула мешок в большую сумку, прикрепленную к поясу, ей удалось закрепить его там как раз перед тем, как двое приспешников Даркхэнда схватили ее и больно заломили ей руки за спину.

Даркхэнд поднялся на ноги, сжимая кровоточащее запястье.

Он медленно шагнул к ней, несмотря на бешеный темп, которому подчинились все остальные в комнате. Два человека уже исчезли через Воздушный портал, а другие готовились пройти через него. Даркхэнд, казалось, вообще забыла о существовании портала. Он смотрел только на Кас. Он остановился прямо перед ней, снова взял ее за подбородок и заставил поднять глаза на него. Кровь из его запястья и кровь из ее собственных порезов смешались вместе с отвратительным, скользким звуком.

— Ты очень дорого заплатишь за это, — сказал он низким голосом.

Она боролась с желанием закрыть глаза, когда он сжал ее крепче, едва сдерживаемая агрессия заставляла его пальцы дрожать.

Со двора донесся хор голосов.

Его рука опустилась.

— Отпустите ее пока, — он не сводил с нее убийственного взгляда, пока говорил. — Не хочу торопиться с ее наказанием. Я хочу быть уверен, что смогу найти время, чтобы насладиться им.

Те, кто держал ее за руки, повиновались, а затем быстро присоединились к остальным в портале. Один за другим они исчезли в портале, пока на краткий, ужасающий момент она не осталась наедине с Даркхэндом. Камин за его спиной снова запылал ярче, и Кас почувствовала краткий укол паники, вспомнив истории о том, как дом его детства был охвачен пламенем.

Он поднял несколько пальцев. Прижал их кончики друг к другу. Прошептал что-то…

И огонь погас.

Шторы затеняли окна, и поэтому единственный свет в комнате теперь исходил от того портала, который ждал его.

— До следующего раза, — сказал он ей.

Он исчез в одно мгновение, а сам портал несколько секунд спустя, оставив ее почти в темноте.

Кас вытерла кровь с губ. После нескольких попыток ей удалось сделать глубокий, нормальный вдох. Она почти улыбнулась. Позже это повлечет за собой боль. Но сейчас она все еще была жива, и у нее все еще была сумка с волшебными цветами.

И все же ее восторженное чувство победы было недолгим, когда странность их встречи овладела ею.

Почему он сбежал?

Это на него не похоже — сбегать. Вообще. Она все еще пыталась осмыслить его действия, одновременно открывая сумку с горько пахнущими цветами и пересчитывая их, когда внезапно кто-то начал колотить во входную дверь. Громкий голос, сопровождавший этот стук, показался ей незнакомым. Страх ледяной рукой прошелся по спине Кас и заморозил воздух в ее легких.

Потому что, в конце концов, она могла подумать только об одном, что могло заставить таких монстров, как Даркхэнд, сбежать.

Монстры побольше.




Глава 8

КАС ПРОКРАЛАСЬ в самую темную часть комнаты как раз в тот момент, когда входная дверь распахнулась и вошли двое мужчин, говоривших на языке короля-императора. Миротворцы.

Затем появился третий мужчина.

Которого она узнала.

Мужчина, которого она ограбила прошлой ночью, стоял в дверях, вырисовываясь силуэтом на фоне солнечного света и выглядел таким же большим и устрашающим, как и накануне вечером.

Она предпочла бы иметь дело с Даркхэндом — по крайней мере, он был врагом, которого она знала, и с которым могла разобраться.

Ругаясь себе под нос, она бесшумно пробиралась по краям комнаты, нащупывая путь в темноте, пока ее пальцы не наткнулись на металлическую дверную ручку. Дверь слишком громко скрипнула, когда она открыла ее, но она выскользнула и бросилась прочь, не оглядываясь, чтобы посмотреть, услышал ли ее кто-нибудь.

Зрелище, которое встретило ее на переднем дворе, было хуже, чем то, от которого она бежала; дюжина солдат оцепила двор. Двое из них держали Нессу в плену, а остальные стояли между Нессой и разъяренным Лорентом. Еще больше солдат спускалось с холма. Слишком много. Противостояние не могло закончиться в пользу Лорента, каким бы злым или могущественным он ни был.

Кас колебалась, все еще находясь вне поля зрения большинства солдат.

Она услышала шаги позади себя, а затем голос мужчины из гостиницы, звучавший, на ее вкус, слишком самодовольно:

— Мисс Азалия, верно? А это, я полагаю, некоторые из твоих сообщников по преступлению?

Она развернулась, превращая свое лицо в бесстрастную маску.

— На самом деле я вообще не знаю этих людей.

— Нет? Значит, тебе будет все равно, если мы возьмем их с собой для небольшого допроса?

— Не совсем.

— Справедливо, — он подошел к ней, его движения были неторопливыми. — Но… просто чтобы ты знала, я бы с радостью приказал отпустить их в обмен на то, что ты мирно сотрудничала при аресте.

Ее сердце затрепетало, пропустило несколько ударов, а затем вернулось к ровному, но быстрому ритму, все произошло за считанные секунды.

— И за что именно меня арестовывают?

— За кражу у короны, конечно.

— Кражу у… короны?

Он на мгновение скосил на нее глаза, но в остальном продолжал оценивающим взглядом рассматривать открывшуюся перед ними сцену. Не сказав больше ни слова и не взглянув на нее, он небрежно снял перчатку, скрывающую его запястье, обнажив метеу, которую она не смогла увидеть прошлой ночью. Она была темной, цвета свежего синяка, и напоминала череп с вплетенными в него тенями.

Ей пришлось сдержать вздох. Чтобы изменить позу и крепче упереться ногами в траву, чтобы не раскачиваться на месте. Потому что теперь она поняла, кем он, должно быть, был — он был не просто каким-то случайным солдатом, с которым она флиртовала в таверне Мадам Розы.

Он был Говорящим со Смертью. Правой рукой короля-императора. И он также был кем-то вроде легенды, одним из немногих рода Марров, которых бывший король-император не убил сразу, но только потому, что магия, которой он повелевал, была настолько могущественной. Это была магия рода Костяных, сила, дарованная немногим избранным Срединным Богом Смерти и Разрушения, Керсом.

— Черт возьми, — выдохнула она, на нее нахлынуло еще большее осознание, в том числе осознание того, что допрос, которому будут подвергнуты ее друзья, скорее всего, будет произведен самим королем-императором.

Она подумала о метке в форме пера на руке Нессы.

Магия Нессы была слаба; маловероятно, что король-император сочтет ее жизнь достойной пощады. Ее просто сочтут еще одним пороком, который нужно стереть, поскольку ее врожденная, предположительно плохая магия перевешивала любую пользу, которую она могла принести империи и ее правителю.

— Меня зовут Эландер Ревенмар, — сказал мужчина, которого Кас по глупости, к сожалению, ограбила. — Первый Говорящий Короля-Императора Варена де Соласена и капитан Миротворческого полка его Великой Армии.

— Приятно познакомиться.

Он никак не отреагировал на ее саркастичный тон.

— А теперь, когда мы должным образом представлены, — продолжил он, — давай начнем сначала, хорошо? Мы даже можем вести себя вежливо, если хочешь. Мы пришли сюда только в поисках тебя; твои друзья, как я уже сказал, могут уйти, если ты подчинишься.

Она больше не утруждала себя притворством, что не знает этих друзей. Она даже вела себя так, будто на мгновение задумалась над его предложением. Затем ее взгляд встретился с взглядом Лорента, и он слегка кивнул.

Она прекрасно поняла выражение его лица.

Мы погибнем, сражаясь, несмотря ни на что.

— Ну? — настаивал Эландер.

— Я очень тщательно обдумала твое предложение, — ответила она.

— И?

— И решила не принимать его, каким бы великодушным оно ни было.

Его красивая самодовольная улыбка немного поникла в уголках.

— У меня было предчувствие, что ты сверх меры все усложнишь.

— Ты так хорошо узнал меня за такой короткий срок. Я странно польщена этим.

— Не стоит.

Он вздохнул, снимая перчатку с другой руки и засовывая обе в карман своего пальто.

— Арестовать всех, — приказал он.

Мужчины по обе стороны от него бросились к ней. Кас нырнула под их вытянутые руки и побежала к Нессе, разворачиваясь, чтобы избежать третьего мужчины, который попытался схватить ее. Она выхватила кинжал и бросилась на самого крупного из двух мужчин, державших Нессу. Ее колющее лезвие не попало в цель, но все же прошло достаточно близко, чтобы мужчина был вынужден вывернуться, ослабив хватку настолько, что Несса смогла высвободить одну руку.

Свободной рукой Несса ударила локтем в лицо более крупного рыцаря. Второй мужчина, державший ее, попытался ослабить хватку, чтобы компенсировать потерю, но Несса была быстрее; она повернулась и ударила его ладонью в нос.

Мужчина отшатнулся, зажимая кровоточащий нос. Кас быстро ударила его ботинком в живот и этим вывела из равновесия. Когда его спина ударилась о землю, она схватила меч, все еще висевший в ножнах у него на бедре, и выдернула его, а затем передала этот меч Нессе.

Несса ненавидела сражения любого рода, физические или иные, но она также от природы хорошо владела клинком. Ужасающе хорошо. Удивление на лицах людей, когда они понимали, что их превзошла такая маленькая, изящная на вид штучка, всегда забавляло Кас, и этот раз не стал исключением; она сделала паузу ровно настолько, чтобы послушать и посмеяться над шокированными проклятиями двух мужчин, с которыми Несса сошлась первыми.

А затем Кас снова развернулась в сторону, выискивая новую цель для своего маленького клинка. Она продолжала пригибаться и прокладывать себе путь сквозь толпу, которая собралась вокруг них. Ее кинжал безостановочно рубил и колол, и вскоре все превратилось в размытое пятно из тел и крови среди растущего жара раннего послеполуденного солнца.

Внезапно Лорент выкрикнул предупреждение, и Кас, обернувшись, увидела женщину, прислонившуюся к склону холма, вытаскивающую стрелу и направляющую ее на нее.

Звон выпущенной стрелы прозвучал на удивление громко среди этого хаоса. Кас ударилась о землю как раз в тот момент, когда она пролетел мимо. Солдат двинулся, чтобы воспользоваться ее неловким приземлением на землю, но она перекатилась, приподнялась на корточки и глубоко вонзила свой клинок ему в икру, когда он попытался пнуть ее обратно. Его вопли боли были оглушительными. Кас быстро выдернула кинжал, наполовину спотыкаясь, наполовину отползая подальше от ужасного шума.

С трудом выпрямившись и восстановив равновесие, она снова заметила Лорента. Два тела неподвижно лежали у его ног. В руке он держал два меча. Один был его. Второй краденный. Их глаза на мгновение встретились, и он протянул второй Кас. Она подбежала к нему и взяла его, в то время как Несса отскочила от последнего солдата, которого уложила на землю, и присоединилась к ним.

Все трое стояли спина к спине, в то время как оставшиеся Миротворцы сомкнулись вокруг них.

Но ни один из приближающихся солдат не атаковал, потому что в следующее мгновение сам Говорящий со Смертью выступил вперед, разделяя их ряды.

Его глаза сузились, когда он подошел к Кас.

— Хватит, — его тон больше не был небрежным, мрачно-насмешливым, который она ожидала от него.

Она быстро окинула взглядом солдат, которые все еще стояли позади и по обе стороны от него, их тела были напряжены и готовы пойти в атаку по малейшему приказу. Казалось, их стало больше, и на каждого, кого она и ее друзья обезоружили и повалили на землю, приходило еще трое.

Кас обнаружила, что на самом деле обдумывает предложение Говорящего, сделанное ранее.

Как будто почувствовав это, Несса бросилась к Кас, прежде чем та смогла согласиться на что-либо. Ее меч поднялся, лишь слегка дрожа, в сторону говорящего от имени короля. Солнечный свет отражался от лезвия, освещая капли крови, застывшие на металле.

Говорящий спокойно протянул руку к Нессе.

Ее тело мгновенно напряглось. Воздух задрожал. Небо, казалось, потемнело, и Несса упала на колени, схватившись за голову. Ужасный, гортанный звук сорвался с ее губ.

— Что ты с ней делаешь? — взвыла Кас, когда она и Лорент бросились к ней. Лорент поднял обмякшее тело Нессы, прижимая ее свесившуюся голову к своей груди, в то время как мертвенно-бледный взгляд Кас поднялся к Говорящему.

Его глаза выглядели странно; казалось, они потемнели от голубого до темно-серого вместе с небом. Она снова прокричала свой вопрос — на этот раз громче, — он моргнул и снова бросил на нее странный взгляд.

Он не ответил ей.

Кас вскочила на ноги и бросилась на него с обнаженным клинком. Он отпрыгнул назад и в сторону, когда она качнулась вперед. Он почти вспарил, по-настоящему, с грацией, которая казалась нечеловеческой. Он не сводил с нее пристального взгляда. Он так и не ответил на ее вопрос, но мгновение спустя его магия обрушилась на нее вместо Нессы. Сила пронзила Кас и сжала ее внутренности, заставляя ее чувствовать себя так, будто она изнутри замерзла до смерти.

Жестокий холод вскоре пронзил все ее тело. Она искала взглядом Ледяной меч, который он использовал против нее той ночью. Но, хотя у его бедра и был пристегнут клинок, он не был тем самым.

Она поняла, что эта магия, омывающая ее, была силой другого рода.

Это была магия Смерти.

Его врожденная магия.

И вскоре она почувствовала не просто холод. Это было… это было отсутствие всякого тепла, которое она когда-либо познала. Секунды проходили в смертельном холоде, и он быстро убедил ее, что она никогда больше не почувствует тепла. Что ее легкие наполнились этим льдом, а затем огнем и пеплом, когда небо стало еще на оттенок темнее, чем раньше.

Она не могла дышать.

Но все еще могла двигаться.

Поэтому она снова упрямо бросилась на него.

Ее рука потянулась к тому, что, как она думала, было его лицом, к этим странным, потемневшим от магии глазам. Она хотела вырвать их. Цепляться, извиваться и делать все, что необходимо, чтобы сбить его концентрацию и разрушить его чары.

Кончики ее пальцев отыскали кожу, и она погрузила их в нее. Секундой позже странный звук, похожий на щелчок тетивы, пронзил ее, а затем между ними взорвался поток энергии и света.

Она отшатнулась, все еще тяжело дыша. Холод, сковывавший ее, начал таять. Небо просветлело. Вернулось солнце; оно казалось ярче, чем раньше.

И Говорящий со Смертью смотрел на Кас, потрясенный, словно она сама была солнцем, и он никогда не видел его до этого самого момента.

— Как ты это сделала? — его голос был шепотом, который могли слышать только они двое.

— Что только что произошло? — дрожащий голос Нессы был намного громче, но казался таким далеким.

Кас не ответила ни одному, потому что не знала ответа ни на один из вопросов.

Говорящий все еще смотрел на нее, выглядя таким же потрясенным, как и она сама. Метка на его руке все еще светилась.

Наконец, он убрал руку и откашлялся. Казалось, он подыскивал слова, чтобы обрести самообладание и повелительный голос, которые, похоже, украли у него ее прикосновения. В конце концов он просто уставился на нее.

Ей казалось, что она все еще может чувствовать щупальца его магии, зависшие над ней, как легкий, но очень смертельный мороз поздней весной. Она была в ужасе от того, что эта сила может полностью овладеть ею снова. Ей хотелось бежать. Но она этого не сделала. Она держалась между ним и Нессой и смотрела прямо на него.

— Отпусти их, — тихо сказала Кас, — и я пойду с тобой. Таков был уговор, не так ли?

— Они напали на моих людей. Боюсь, сделка больше недействительна.

— Мы защищались! — огрызнулась Несса, голос ее все еще немного дрожал от ужаса.

— И мы не убили никого из них, — добавил Лорент, быстро пнув одно из тел на земле, что вызвало у того болезненный стон.

— Они правы, — настаивала Кас. — Это начали твои солдаты, а не мы.

Он рассеянно провел рукой по волевой линии подбородка, прослеживая пальцами то место, где ее рука коснулась его кожи. Мрачное любопытство горело в его глазах, смешиваясь с началом того, что могло быть решимостью.

— Дай мне одну минуту, чтобы поговорить с ними, — взмолилась Кас, — а потом я пойду с тобой. Больше никаких драк. Никаких фокусов, клянусь.

В знак доброй воли она бросила украденный меч на землю к его ногам.

Он уставился на нее, и на его челюсти дрогнул мускул.

— Одна минута, — наконец сказал он. — Попытаешься выкинуть что-нибудь глупое, клянусь пятнадцатью богами и богинями, это плохо для тебя кончится.

Кас быстро повернулась, схватила Нессу за рукав и оттащила ее так далеко от их врагов, как только осмелилась.

— Мы не уйдем без тебя, — почти сразу же сказала Несса.

— Нет, уйдете, — прошипела Кас в ответ.

— Касия… — начал было Лорент, но она остановила его взглядом. Взглядом, который напомнил ему, что они в значительном меньшинстве, и что никто не может сказать, какими еще ужасающими видами магии может обладать эта правая рука короля-императора. Теперь было ясно: это б не тот бой, который они могут выиграть. Если двое из трех могут уйти — и отнести лекарство Асре, — тогда это считалось, по мнению большинства, победой.

— Вам нужно уйти, пока эти ублюдки не передумали, — сказала она Лоренту, а затем глубоко вздохнула и улыбнулась, прежде чем повернуться и встретиться взглядом с глазами Нессы, которые блестели от непролитых слез.

— Не беспокойтесь обо мне, — настаивала она. — Но и не ждите меня сегодня вечером. Просто сосредоточьтесь на том, чтобы доставить это к нам домой, — она ловко вытащила мешочек с цветочными лепестками из своей сумки и сунула его в руки Нессы. — И сотвори магию с ингредиентами, хорошо? Асра нуждается в тебе сейчас больше, чем я.

Она почувствовала движение позади себя. Кас быстро опустилась на одно колено и притворилась, что поправляет ножны на ботинке, в то время как на самом деле засовывала второй предмет, который достала из сумки — Огненный кристалл — в другое тайное место внутри этого ботинка.

— Я сбегу, — одними губами произнесла она, вставая и отступая на шаг от своих друзей.

Ответ Лорента был приглушенным:

— Мы придем за тобой, если не придешь ты.

С этими словами он взял Нессу за руку и оттащил в безопасное место.

Кас смотрела, как они исчезают вдали, и, наконец, медленно выдохнула, когда почувствовала, что они вне опасности. Мгновение спустя чья-то рука схватила ее за рукав пальто и развернула к себе. Она оказалась в объятиях крепкого мужчины с неглубоким кровоточащим порезом на заросшем щетиной подбородке. Была ли эта кровь делом рук ее собственного клинка? Она потеряла счет тому, кого пырнула; но этот человек определенно сжимал ее руку, словно у него были с ней личные счеты.

— Может, нам надеть кандалы, Капитан? — спросила второй солдат справа от нее — симпатичная рыжеволосая женщина, которая была ненамного старше самой Кас.

Капитан Эландер на мгновение задумался, наклонив голову в сторону Кас.

— Мне нужно заковать тебя, или ты сама пойдешь с нами?

— Я же сказала, что пойду мирно, разве нет?

Она вырвалась из хватки истекающего кровью солдата с большей силой, чем намеревалась, а затем автоматически приготовилась к ответному удару капитана.

Но он только выгнул бровь в ответ на ее резкое движение. Затем сделал глубокий, решительный вдох и слегка толкнул ее.

— Иди, — приказал он.

Она пошла. Неохотно, но не останавливаясь. Бок о бок она шла с капитаном, говорящий от имени короля-императора, в то время как в ее голове роились вопросы.

Как только они достигли вершины холма, с которого открывался вид на Рыночную дорогу, она не смогла удержаться и выпалила один из вопросов:

— Каково наказание за воровство у короны?

— Ты совсем скоро узнаешь, не так ли?

Она закатила глаза, услышав попытку уйти от ответа — и сделанное предположение.

Он действительно считает, что достаточно силен, чтобы не дать мне сбежать.

С другой стороны, может, так оно и было.

Ее взгляд переместился на его руку, прежде чем она смогла сдержаться. Перчатки снова скрывали его метку. Он, очевидно, заметил ее пристальный взгляд, потому что легкая ухмылка искривила его губы.

Она нахмурилась и уставилась прямо перед собой.

Они прошли меньше полумили, когда до них донеслись крики. То была группа горожан, приближающихся к ним сзади, выкрикивающих протесты и орудующих различными предметами — от лопат до палок — в качестве импровизированного оружия. У некоторых из них было настоящее оружие.

Кас подумала о плачущем мальчике, которого они видели по пути к дому Даркхэнда. Эта толпа связана с ними?

Как Миротворцы отнеслись к той семье и погибшему?

— Разберитесь с ними, — приказал капитан.

Страх за горожан пронзил Кас при звуке холодной команды, но она не могла долго на этом сосредоточиться — как только поняла, что большинство солдат, окружавших ее, последовали команде.

Шанс на то, что она сможет сбежать, внезапно стал намного больше, и было слишком заманчиво, чтобы сопротивляться ему.

— Продолжай идти, — зарычал на нее капитан.

И она продолжала. По крайней мере, какое-то время. Она подождала, пока большинство солдат не втянется в разборки с горожанами, в то время как сама тайно искала что-нибудь, что она сможет использовать. Она заметила дерево с толстой, гибкой на вид веткой, свисающей точно на нужной высоте…

Когда они проходили мимо, она резко повернула к нему.

Капитан Эландер немедленно последовал за ней, прямо по пятам.

Идеально.

Она ударила руками о ветку дерева, натянув ее, а затем отпустила и так же быстро нырнула в сторону. Она откинулась назад с неистовой силой. Бросив быстрый взгляд через плечо, она увидела, что капитан уклонился от удара — но споткнулся, пытаясь уклониться, что дало ей неплохой старт.

А это все, что ей было нужно.

Она побежала к реке. Она была хорошей пловчихой, а большинство солдат, все еще находившихся поблизости, носило гораздо больше брони, чем она. Они утонут, как камни, в мутных, быстротекущих водах Лотерана. Капитан был так же легко одет, как и она сама, но колебался позади нее, выглядел слегка потерявшим равновесие и разрывался между преследованием ее и разборкой ситуации с горожанами, которая, по звукам, обострялась.

Она действительно сможет сбежать.

Как только эта мысль осела в ее голове, она заметила, как он бросился бежать.

Бросился к ней, которую, очевидно, считал большей угрозой, чем гражданский беспорядок позади. И через несколько секунд он каким-то образом приблизился к ней, становясь все ближе, ближе, а затем нырнул. Его рука обхватила ее за талию и сбила с ног. Они упали вместе и покатились вниз по короткому, но крутому склону, и когда они остановились, ему удалось схватить ее за руки и заломить их за спину, оседлав ее, используя свой вес, чтобы прижать ее животом вниз.

Он не использовал магию.

Не использовал оружие.

Он просто… сидел на ней.

Что ж, это постыдно.

Разве, — пробормотала она, выплюнув полный рот пыли и травы, — эта позиция подобает предполагаемому капитану армии короля-императора?

Он проигнорировал ее вопрос, потянувшись за парой кандалов, которые подал ему один из его людей.

— Между прочим, я не хотел их использовать.

Быстрым движением руки один наручник сомкнулся вокруг одного из ее запястий, а затем он подтянул другое запястье достаточно близко, чтобы позволить второму наручнику защелкнуться так же легко. Она боролась с невероятно надежным захватом, но это заставило кандалы лишь еще крепче сжаться на ее коже. Они явно были усилены какой-то магией.

— Потому что они причиняют чертовски сильную боль, верно? — продолжил он. — Они благословлены родом Горных, а божественная сила Горных не имеет себе равных. Пытаться вырваться бессмысленно.

Она не ответила, сосредоточившись на том, чтобы не доставить ему удовольствия слышать ее крики боли, когда наручники снова затянулись.

— Так что да, прости, — продолжил он, но в его голосе не было особого сожаления, — но, боюсь, никто не ускользнет от меня во второй раз. Большинству не удается сбежать и первый раз, так что отдай себе должное за тот трюк, который ты провернула прошлой ночью.

Я уже дважды ускользала от тебя, самодовольно подумала она. Но он, очевидно, не понимал, что она была той же женщиной, с которой он столкнулся в Забвении — благодаря магии Мимикрического кристалла, который все еще скрывал ее черты Отмеченной Тенью — и она была не настолько глупа, чтобы раскрыть ему свою истинную личность во второй раз, как бы сильно она ни хотела ткнуть ему в лицо первым побегом.

— Я отдаю себе должное в гораздо большем, чем это.

Она повернула к нему голову так близко, как только смогла, и одарила его мерзкой улыбкой.

В ответ он постучал по одному из наручников, заставив его затянуться, и еще один приступ боли пронзил ее предплечье. От этой боли ее руку свело судорогой, и движение вызвало еще большую боль, поскольку наручники снова затянулись. Действительно, порочный круг.

— Будет не так больно, если перестанешь двигаться, — сообщил он ей.

Она прошипела почти неразборчивую череду проклятий.

Он рассмеялся.

Сними их, или, клянусь, я…

— Что ты сделаешь? — в ярко-голубых глазах снова заплясали темные искорки веселья, когда он поднялся на ноги. — Снова попытаешься соблазнить меня? Пожалуйста, не надо; в первый раз было довольно больно.

— Мне показалось, что тебе не было больно, когда ты целовал меня прошлой ночью. На самом деле, я совершенно уверена, что ты наслаждался.

— Ну, я был слегка пьян и вел себя великодушно, не так ли?

— Я зарежу тебя, — фыркнула она.

— А я добавлю угрозы короне в твои документы об аресте.

— Вперед, и добавь еще нападение на корону, раз уж ты собрался.

Она покачнулась, приняв неудобное сидячее положение, и попыталась нанести быстрый удар ногой в его голень.

Попытку нападения, — парировал он, перепрыгнув через ее ногу, а затем спокойно наклонился, чтобы схватить ее за руку и поднять.

Они долго смотрели друг на друга после того, как она поднялась на ноги и обрела равновесие. Все это время наручники посылали новый импульс боли по ее телу с каждым вдохом, который она делала.

Наконец, Кас выдохнула длинный, осторожный, медленный поток воздуха, отвела глаза к земле и заговорила:

— Просто… Можешь ослабить их немного? Заставить их перестать сжиматься? Это немного больно.

Он все еще пристально наблюдал за ней, выражение его лица теперь было чем-то средним между подозрением и прежним весельем. Точно так же он смотрел на нее прошлой ночью — прямо перед тем, как она выстрелила в него.

И, по-видимому, он не усвоил свой урок прошлой ночью.

— Ты закончила усложнять мне работу? — спросил он.

Еще одна вспышка боли обожгла ее руки. Она исказила свою гримасу в еще одну улыбку со стиснутыми зубами.

— На данный момент.

— И будешь сотрудничать?

— Я вся твоя. Ты победил. Просто веди.

Он осторожно подошел к ней сзади и потянулся за наручниками. Она не видела, что он делал, но могла сказать, когда он закончил; наручники оставались надежно обернутыми вокруг ее запястий, но магия в них, казалось, была каким-то образом деактивирована. Теперь они сжимались гораздо менее злобно в такт ее движениям.

— Прямо по дороге нас ждет караван, — сказал он ей. — Идем.

Он начал идти. Не оглядывался, чтобы посмотреть, следует ли она за ним, но теперь несколько его солдат подошли ближе, привлеченные тем зрелищем, которое они вдвоем устроили, и у всех у них было одинаковое выражение лица. Выражение, в котором читалось: Не пытайся выкинуть что-нибудь глупое.

С решительным вздохом Кас поплелась обратно вверх по склону.

По крайней мере, Эландер говорил правду о группе, которая их ждала; им нужно было пройти еще несколько минут, прежде чем они достигли окраины города, где дорога резко сворачивала на север. И сразу за поворотом наготове стояли десятки солдат. Среди них стояла карета, запряженная двумя потрясающе белыми лошадьми. Борта кареты были расписаны золотыми узорами, которые поблескивали в лучах послеполуденного солнца, а ниспадающие занавески были отдернуты, открывая плюшевые скамейки внутри. Эландер подошел к ней и указал, чтобы она забиралась внутрь.

Брови Кас приподнялись.

— Ты позволишь мне прокатиться внутри этой штуковины?

— Предпочтешь, чтобы я заставил тебя идти? Или, может, настоишь на том, чтобы мы привязали тебя к задней части и потащили за собой, как настоящую преступницу?

— Раз не веришь, что я настоящая преступница, тогда почему арестовываешь?

Его глаза сузились.

Она пожала плечами.

— Это хороший вопрос, ты должен признать.

— Потому что, возможно, я все еще хочу провести с тобой тот разговор, который ты мне должна, и я лично не в настроении гулять, когда у нас есть карета.

Она с трудом сглотнула. Быстрый подсчет солдат, окружавших их, подсказал ей, что попытка бежать снова будет самоубийством; ей нужно придумать лучший план побега, чем этот.

В то же время она была полна решимости не показывать страха или колебаний.

Она забралась в карету, уравновешенная даже без помощи рук, и плюхнулась на одну из скамеек. После короткого разговора с одним из солдат Эландер последовал за ней. Он сел на скамейку напротив нее. Его длинные ноги протянулись через весь проход между ними, время от времени задевая ее ногу, когда карета подскакивала. Она не верила, что он делал это нарочно; его ногам просто некуда было поместиться.

Загрузка...