Пролог

Каково это, стать героиней любимой книги? Отец – лорд, жених – принц и лучший друг – будущий темный властелин, страсть которого сводит с ума. Вот только по сюжету, он – моя погибель.

 

***

Я шла, с трудом переставляя замерзшие ноги, цепляясь за шероховатые стены. Под веки как будто песка насыпали, слезы застилали глаза, мешая рассмотреть обстановку. Дотронулась до лица, желая их стереть, и ощутила на пальцах что-то липкое.

Кровь?

В ужасе обтерла ладонь об одежду и привалилась к стене. Ноги дрожали, отказываясь держать измученное тело. Голова нещадно болела…

Не помню, что произошло. Уж лучше бы забыла об измене мужа, а еще лучше – о его существовании. Но перед внутренним взором все еще стоял образ супруга в объятиях рыжей девицы. Анекдотичная ситуация – вернулась домой пораньше, хотела сделать сюрприз… Сделала. Только не ему, а себе.

Всхлипнув от обиды, я кое-как протерла глаза и огляделась. Широкий коридор, освещенный падавшим сквозь витражные окна светом, тянулся далеко вперед, каменные стены украшали строгие кованые держатели с факелами и стеклянные картины с изображениями рыцарей в боевых доспехах.

Где я? Сердце сковало страхом. Забыв о холоде и боли, я судорожно вдохнула, отчего грудь отозвалась резкой болью, а перед глазами поплыли черные круги. Дышать становилось все труднее, воздух застрял в легких, выходя наружу лишь слабыми хрипами.

Появившийся словно из ниоткуда незнакомец напугал меня до полусмерти. Я с отчаяньем загнанного зверя вжалась в стену, а он, рванувшись ко мне, что-то сбивчиво забормотал.

Кто это? Это он меня сюда привел? Может быть, меня похитили?

Оглушенная ужасом, я никак не могла разобрать, что именно, слыша лишь одно повторяющееся раз за разом слово – «салли»…

Его руки, схватившие меня за плечи, стали последней каплей. Сипло пролепетав «помогите», я обмякла и провалилась в спасительную тьму.

Глава 1

Пробуждение было мягким. Солнечный свет попал на лицо, и я улыбнулась, не открывая век. А потом пришли воспоминания.

Я сказала мужу, что задержусь на работе, а сама отправилась в парикмахерскую, наводить марафет. У нас была годовщина, но, несмотря на то, что он наверняка забыл о ней, хотелось сделать сюрприз любимому.

Что ж, сюрприз получился не только для него. Когда я открыла дверь и услышала шум воды, то не заподозрила ничего неладного. Скинула обувь, куртку, отнесла купленный по дороге тортик на кухню и только потом отправилась мыть руки. Осторожно приоткрыла дверь ванной и тут же застыла как вкопанная, увидев на занавеске вместо одной тени – две.

Движения теней, издаваемые звуки не оставляли большого простора для воображения. Несколько минут я тупо смотрела перед собой. Сердце бешено колотилось в груди, а мозг выдумывал тысячу и одну «отмазку», убеждающую меня в том, что это все не то, что я думаю. Может, деверь неожиданно нагрянул в гости вместе с очередной подружкой? Сосед, у которого засорилась собственная ванна? В конце концов, я не выдержала. На негнущихся ногах подошла ближе и одернула чертову занавеску.

От возникшей в памяти картины накатила тошнота, я распахнула глаза и резко села. Живот тут же пронзила боль. Потянулась рукой и нащупала плотную повязку вокруг талии.

– Леди Салландара, прошу вас, вам надо лежать, – пухленькая старушка припала к моей кровати, пытаясь уложить обратно.

– Что случилось?! – на мой крик в комнату ворвался смутно знакомый мужчина и, мгновенно оценив обстановку, шагнул к окну и задернул шторы.

– Доктор сказал не тревожить леди. Зачем ты открыла окно, Марта?

Старушка побледнела и залепетала что-то про воздух и солнце.

– Вон отсюда! Иначе я доложу Лорду Крейну, что из-за вас у Леди вновь начался приступ!

Белая как мел служанка пулей вылетела за дверь.

Я молча повертела головой, пытаясь понять, куда я попала. Обстановка казалась сюрреалистической. Чужой и знакомой одновременно. Мужчина у окна не сводил с меня взгляда бледно-зеленых глаз. На нем был старомодный костюм с воротником стойкой. Растрепанные черные волосы и длинный прямой нос делали его похожим на нахохлившегося грача. С губ сорвалось неожиданно всплывшее в голове слово:

– Янош…

– Я сказал Лорду, что ты поранилась случайно, – безапелляционным тоном заявил мужчина, и я поняла, что Янош – это его имя, которое я откуда-то знаю.

– Нет, зачем мне… – пытаюсь возразить, все еще не понимая, что происходит.

И вообще, какой еще Лорд? Он, должно быть, шутит!

– Конечно, нет, Салли, – Янош выделил обращение обманчиво мягким тоном. Меня вообще-то Саша зовут. Александра Еремеева. Какая еще Салли? – Но я нашел тебя в заброшенном крыле, с порезами и со следами угля на пальцах. Что еще я должен был сказать твоему отцу?

Я на секунду прикрыла глаза, вспоминая, как брела по каменному коридору, надеясь найти спасение до того, как силы окончательно оставят меня.

– Перед тем, как потерять сознание, ты кое-что сказала. Я не все запомнил, – распахнула веки и, нахмурившись, посмотрела на Яноша. – «По-мо-ги-те-ме» Что это значит?

Я словно проснулась. Холод пробежал от макушки по спине и сконцентрировался где-то в пятках.

Все, что говорил мне Янош, он говорил на чужом языке. И я его понимала. Мало того, не осознавая этого, сама на чужом языке думала.

– «Помогите», – повторила я вслед за мужчиной, но губы не хотели слушаться, не хотели выговаривать непривычные звуки.

– Так что это значит? – нетерпеливо спросил он.

– Всего лишь просьба о помощи, – голос предательски дрогнул.

Что со мной произошло? Я что, умерла и попала в ад? Но ведь от разбитого сердца не умирают. Или мое попросту не выдержало?

Тем временем, собеседник посмотрел в сторону двери и быстро заговорил:

– Я сказал твоему отцу, что ты была не в себе.

Отцу? Он сказал отцу? Мой биологический папочка объявился? Ни разу в жизни его не видела.

Янош, между тем, продолжал:

– Сказал, у тебя был приступ, как бывали у твоей матери. Представители Кровавых топей всегда были немного безумны. Твой отец замнет этот инцидент. Это может расстроить свадьбу, – он брезгливо поморщился. – Престолу не нужны бракованные девицы. Так что если ты не выдашь себя сама, то никто не узнает правду.

– А ты, значит, знаешь правду? – спросила наугад.

Сама-то я понятия не имела, что творится. Вдруг повезет, и Янош меня просветит.

– Тебе не стоит беспокоиться, Салли. Просто маленький общий секрет, – он ослепительно улыбнулся, и его лицо мгновенно преобразилось. Невольно поймала себя на мысли, что хочется улыбнуться в ответ. – Общие секреты сближают.

Он шагнул ближе, понизив голос до соблазнительного шепота.

Глава 2

Замок казался знакомым. Двери, лестницы, переходы - если я не задумывалась, то ноги сами вели меня вдоль каменных стен. Эта легкость, с которой я безошибочно выбирала нужную деверь, пугала точно так же, как и незнакомый язык, в одночасье ставший родным. С другой стороны, если я действительно находилась не в своем теле, пусть похожем на моё, то вполне логично, что мне достался и чужой мозг, со всей хранившейся в нем информацией. Правда, как вытащить воспоминания, не ясно, как и не ясно то, что же тогда осталось от меня. И осталось ли?

Преступник всегда возвращается на место преступления. Я же испытывала лихорадочную потребность пойти туда, откуда начался мой путь в этом мире.

Как только мне удалось избавиться от надоедливой модистки, отнявшей часа два времени, я приказала приставленной ко мне старушке-служанке Марте оставить меня одну и чуть ли не бегом пустилась навстречу гнетущему тянущему чувству. Закрытое крыло нашла сразу. Внутренний голос будто нашептывал: «Именно там ты найдешь то, что ищешь» Я поднялась по высокой лестнице и свернула налево. По углам и вдоль коридора тянулись серые комочки пыли, а на одной стене обнаружилась неровная бурая полоса. Кажется, ее я прочертила собственной кровью, когда шла вчера здесь.

«Нужно приказать вычистить». Эта мысль заставила вздрогнуть. Она была явно не моя. Нет, желание стереть собственную кровь действительно присутствовало, но я привыкла убирать за собой сама.

- Птичка прыгает к силкам.

Резко обернулась. Позади стоял Янош. Глаза зло прищурены, без того тонкие губы сжаты в почти неразличимую линию, руки скрещены на груди.

- Я смотрю, ты в очередной раз не оценила моей дружбы, Салли, - обращение было выделено нажимом и, судя по всему, должно было что-то значить.

Пока я раздумывала над ответом, Янош приблизился.

- Весьма прискорбно, - он был ненамного выше меня, но под его взглядом хотелось сжаться до размеров мышки. - И что же ты теперь собираешься делать?

Друзья мне были нужны. Видит Бог, ситуация, в которой я оказалась, была просто катастрофической, и любой союзник в ней был на вес золота. Но если верить сюжету книги, в мире которой я очутилась, именно Янош должен был убить меня. Да и случившееся в родном мире должно было хоть чему-нибудь научить. Никому нельзя верить.

С другой стороны, народная мудрость гласит, что врагов нужно держать ближе. Оставалось лишь понять - что же связывало их с прошлой Салли? Каковы были их отношения? Глубоко втянув воздух, я вздернула подбородок выше и шагнула вперед.

- Я так и не поблагодарила за спасение...

Тонкие цепкие пальцы впились в горло, и меня неожиданно сильно толкнули к стене.

- Не играй со мной, Салли. Настраивать Лорда Крейна против меня было глупым ходом.

В глубине его глаз что-то опасно сверкнуло. Губы задевали мои, а от горячего дыхания по телу разбегались волны жара. Мысли путались. Я попыталась оттолкнуть мужчину, но тщетно.

- Такая сильная и такая слабая, - засмеялся он, отступая назад.

Выпустил меня из рук, но вместо облегчения я почувствовала разочарование. Меня явно тянуло к этому мужчине. Хорошо хоть умом я понимала, что подобное влечение может плохо закончиться.

Но в любом случае следовало расположить его к себе.

Единственное, что приходило на ум - это попросить помощи. Тот, кто считает, что ты ему обязан, будет держать тебя ближе на случай истребования ответной услуги. Да и помощь мне действительно сейчас не помешала бы.

- Я не пыталась настроить отца против тебя. Насчет мамы я проговорилась случайно, - оставалось надеяться, что все претензии Яноша сводятся лишь к моему последнему разговору с Лордом. - И ты был прав... обо всем...Ты сказал, что можешь помочь?

Я вопросительно подняла глаза. Во-первых, он сам предлагал, а во-вторых... к кому мне еще обратиться?

Зеленые глаза сузились до размера щелочек и подозрительно оглядывали меня. Я протянула руку, на которую Янош долго и выжидательно смотрел, прежде чем дернуть за нее и притянуть к себе.

- Не играй со мной, Салли, - повторил он жарким шепотом прямо в ухо и тут же отстранился, чуть кивнув в сторону темного коридора.

Кто бы знал, как действует на меня этот маг! Это кто еще с кем играет?!

Дальше мы шли молча. Я впереди, ведомая таинственным зовом. Янош за мной.

В конце длинного коридора, перед низенькой дверью, гнетущее и давящее чувство наконец отступило. Выдохнула свободнее и замерла на месте, не зная, что дальше. Мой спутник истолковал эту нерешимость по-своему.

- Следовало поискать более укромное место, чем комната для прислуги. Впрочем... - он ткнул пальцем в косяк, где был нанесен кривоватый символ. И судя по цвету, начертан он был кровью. - Простейшие предосторожности соблюдаешь.

- Значит, не совсем безнадежна? - я нервно улыбнулась, оттягивая время, когда придется войти.

- Твои предки были Лордами Кровавых топей. Естественно, что ты безнадежна, - Янош засмеялся, довольный своей шуткой.

Чтобы не отвечать, зажмурилась и с силой толкнула дверь.

Волна нервной дрожи пробежала по телу и сконцентрировалась где-то в районе солнечного сплетения. Какого черта не заперто?

Перед глазами поплыло, и словно наяву я услышала бой барабанов. Черные символы, начерченные углем на полу, ожили и закружились по комнате. Сердце заходилось как сумасшедшее, готовое выпрыгнуть из груди в любой момент, кровь кипела в жилах. Ноги подкосились, отпуская меня на колени. У самого окна неподвижно, словно манекен стояла я. Та самая я, до того как очутилась в этом странном вымышленном мире. Секущиеся волосы, подстриженные неровной лесенкой, лишние килограммы на талии, небольшой шрам на брови. Родинка на плече отозвалась в груди болезненным эхом: «Как у мамы».

Поднятый с пола нож легко и удобно лег в руку. Барабаны не прекращали удары, с каждой секундой становясь все настойчивей и быстрей. Начертанные на полу знаки налились красным.

Глава 3

Я сидела напротив окна в своей комнате, расположенной на втором этаже замка, и разглядывала играющих на улице детей. Несколько мальчишек в грязных матерчатых куртках, перехваченных поясами, бились друг с другом длинными деревянными палками, изображавшими мечи. Тут же паслись свиньи, бегали куры.

В какое жуткое место я попала, если вдуматься. Ни интернета, ни телефона, ни элементарных представлений о личной гигиене. У них даже зубных щеток еще не изобрели! Пришлось обойтись полосканием рта отваром мяты и ромашки, который по моему требованию принес молчаливый рыжеволосый мальчик лет десяти.

Больше всего мучило то, что я каким-то образом поглотила душу настоящей Салли. Но, во-первых, поглотила – не значит убила, она была все еще где-то внутри. А во-вторых, она же сама собиралась сделать это со мной. Тем не менее, дурочку Салли было жаль.

Не она бы, я сейчас собирала бы документы на развод. Если мне не удастся вернуться, то деньги от продажи маминой квартиры достанутся мужу, и это вызывало внутри какую-то гадливость.

Ехидный внутренний голосок внезапно подсказал, имитируя тон изменника: «Может, простила бы? Кому ты такая еще нужна?». Это разозлило. Да даже если не нужна, разве это повод простить предательство?

И вообще. Это там я была не нужна. А тут у меня есть принц. Есть Янош. Правда, последний беспокоил особенно. По отношению к нему тело вело себя совершенно предательски, вот только верить магу было нельзя. Да и с принцем все очень подозрительно. Ведь не зря же Салли решилась на сомнительный ритуал?

Все-таки, лучше отыскать способ и вернуться домой. И убийцу вычислять не придется, и деньги бывшему мужу не достанутся.

Согласно «Хроникам Фазендора», Салли убили до свадьбы, а свадьба назначена через месяц. Времени в обрез.

Я бросила взгляд на большой шкаф у стены. Там, за одной из створок, запиравшейся на ключ, было спрятано мое бывшее тело. Выражение «скелеты в шкафу» играло новыми красками, стоило подумать о том, что я решилась скрыть у себя в комнате.

Заброшенное крыло казалось слишком ненадежным местом, да и как упомянул Янош, вскоре ожидался большой прием в честь моего Дня Рождения, а значит, там будут наводить порядок, чтобы иметь возможность расселить всех гостей. На прием должен был приехать принц со своей свитой. Что ж, радовало хотя бы то, что познакомлюсь я с ним не на свадьбе.

Впрочем, слуги сплетничали о том, что и Салли-то видела его всего лишь раз в жизни. «Вы так прелестны, Леди. Неудивительно, что принц влюбился с первого взгляда, когда увидел вас на балу», – как причитала старушка Марта. Видимо, и сама Салландара в это верила. Тоже мне, Золушка нашлась.

В дверь постучались. Погруженная в собственные мысли, я ответила чуть с запозданием:

– Войдите.

Оказалось, это был Янош. В черном старомодном костюме, с какой-то толстой тетрадью под мышкой. Он привычно улыбнулся, подходя ближе и протягивая принесенный предмет.

– Это одна из книг твоей матери. Раз уж у тебя открылся дар, думаю, стоит прочесть. Только храни ее там же где и… – он выразительно скосил глаза на шкаф.

– А почему только одну? То, что принадлежало моей матери, должно быть у меня.

– Чтобы ты решила поэкспериментировать с еще каким-нибудь ритуалом? Нет уж, ты мне пока нужна. А тут, – он кивнул на книжку, – только безобидные практики.

– Спасибо за беспокойство. Это все?

Брошенная им фраза всерьез обеспокоила. Что значит: «пока нужна»? Находясь в одной комнате с магом, я жутко нервничала. В нем меня пугало все: и странная реакция нового тела на него, и будущий титул Темного властелина, который он себе совсем скоро присвоит. Да даже его вкрадчивый шепот, которым он со мной периодически разговаривал, вызывал дрожь в коленях.

– Нет. Не все, – он полез во внутренний карман, выуживая оттуда предмет, напоминающий маленькое короткое шило.

– Что это? – вот теперь действительно стало страшно. Он что, убивать меня собрался?

Но вместо ответа Янош изящным жестом проколол себе указательный палец.

– Наша магия – в нашей крови, Салли, – проникновенно заговорил он, растирая выступившую капельку крови между пальцами. – И за каждое желание, за любое, даже самое незначительное волшебство приходится платить.

Слушала, затаив дыхание и наблюдая, как вокруг Яноша вьется нечто, похожее на языки пламени. Он протянул руку, притягивая меня к себе. Я, зажмурившись, взвизгнула, ожидая ожога…

Но его не было. Были лишь сильные мужские руки, прижимающие за талию. Горячее дыхание, опаляющее шею, и полное осознание собственной беспомощности перед этим человеком.

Осторожно открыла глаза и оторопела. Мы были уже не в комнате. Посредине болота. Стояли на одной из кочек, а вокруг росли редкие низкие деревья, мох, виднелись кустики с черникой и клюквой. Ухо четко уловило приближающийся комариный писк.

Я вывернулась из его рук, намереваясь накричать. На языке крутились отборные матерные словечки, и плевать, что этим я выдам себя с головой. Какого хрена он притащил меня сюда?!

Глава 4

Магия крови - это дар. Магия крови - это проклятье. Правители королевства Фазендор сделали все от них зависящее, чтобы люди, обладающие подобными способностями, были истреблены. С ними было невозможно сражаться - нанесенный удар выпускал силу на волю.

А потому их отравили. Внезапно, вероломно, без объявления войны. Король устроил праздник, на который был приглашен весь род. Это потом объявил их предателями, чернокнижниками и чудовищами, которые получили по заслугам.

Леди Мириам - относилась к младшей, захиревшей ветви. В их семье уже сотню лет не рождались маги, а потому про нее никто и не вспомнил. Но она сама помнила и понимала, что со смертью Лорда Харендора магия может проснуться, пусть не в ней, но в ее единственной дочери.

Наследие приходит не сразу. Оно зависит от силы заклинателя. Но неизменным было то, что если оно не проснется до восемнадцати лет, то не проснется и вовсе.

Рассказав мне все это практически на одном дыхании, с горящими огнем глазами, Янош резко замолчал. Продолжил он только спустя минуту или две, осторожно выбирая слова и явно боясь сболтнуть лишнего.

- Я пообещал твоей матери, что уйду из вашего дома только после твоего восемнадцатилетия.

- Чтобы, в случае чего, я себя не выдала?

Он явно не договаривал, но и так было понятно, зачем мать могла попросить его остаться. Она боялась за дочь, не желала ей смерти. Ей было некому довериться, кроме одиннадцатилетнего сына кухарки, о происхождении которого никто не должен был знать.

- Можно сказать и так.

- После моего Дня Рождения ты уйдешь? И поселишься здесь? Один?

- Уйду, - с полной решимостью кивнул он. - Твой отец, конечно, кричит, по поводу и без, о том, что мечтает меня выгнать. Вот только правда в том, что только я не даю ему обанкротиться. Без ложной скромности, я стал неплохим управленцем за последние годы. Курировал всю заготовку леса, работы в шахтах, последующее хранение и сбыт. Теперь планирую начать все заново. А что до одиночества... Знаешь, крестьяне, что живут в этой местности, считали когда-то Лорда Харендора чуть ли не отцом родным. Он напитывал землю собственной кровью, даруя урожай. Избавлял от засухи или, наоборот, паводка. Пока он был жив, здесь не случался ни мор, ни другая подобная напасть. Когда король отнял владения, им пришлось несладко. Думаю, стоит мне объявить о том, что я его сын, пару преданных слуг сыщу быстро.

Я тяжело сглотнула, чувствуя, как от всего этого просто ком в горле становится. В книге рассказывалось, что помимо Яноша были и другие маги. Светлые. Правда сила их была другой, и по сравнению с Темным властелином способности казались детскими фокусами. Да и шутка ли - создать замок лишь собственной кровью и волей. Он был прав - король

почувствовал угрозу в бывшем владельцем Кровавых топей и решил проблему кардинально - вырезал всю семью. Если узнают обо мне, ни на что не способной недоучке - убьют не задумываясь.

Если бы я не читала книгу, то уговорила бы Яноша взять меня с собой. Это было бы безопаснее всего. Ну, а что? Жениха я не видела ни разу в жизни, к отцу родственными чувствами проникнуться не успела.

Вот только пока сюжет совпадал с реальностью. Что если стоящий передо мной маг - действительно способен убить в приступе ревности, ярости или гнева? Тогда меня не спасет даже то, что я откажусь от помолвки с принцем.

Он же сам сказал, что Лорды Кровавых топей всегда были немного безумны. Умирать от рук безумца не хотелось. Умирать вообще не хотелось.

Оставался последний вопрос. Облизнула пересохшие губы:

- Зачем ты меня привел сюда?

- Идем.

Он повел вверх по спиральной лестнице. Один круг, второй, третий... в самом конце обнаружилась большая дверь с начертанной на ней кровью символом. Стало жутко. Что там за ней? Пыточная? Комната с хлыстами и плетками?

Янош приложил руку к деревянной поверхности, и мы смогли войти.

Дверь оказалась выходом на крышу, все пространство которой покрывал огромный мерцающий купол, пропускающий солнечный свет. Сквозь него виднелось и небо, и бегущие облака, солнце, заливающее своим светом все внутри.

А внутри действительно было на что посмотреть. Непередаваемая красота! Невысокие деревья, растущие стройными аллеями, цветники, маленький ручей, берущий свое начало от двухметрового шумного водопада. Затейливое щебетание птиц всех цветов. И бабочки, бабочки!

- Это... потрясающе, - выдохнула я, восторженно озираясь по сторонам. - Волшебное место.

Мы подошли к стоящей неподалеку беседке, увитой плющом. А я все никак не могла понять, неужели человек, способный создать, что-то настолько прекрасное, может быть монстром? В «Хрониках Фазендора» его именем пугали детей. Его деяния убивали сотни невинных. Он пытал с улыбкой на устах, со сладостным наслаждением.

Но все сомнения отступили, когда моих губ коснулись его. Это было похоже на вихрь, родившийся где-то в груди и толкнувший меня к нему. Разве можно бороться со стихией? Разве можно противиться рукам, блуждающим по моему телу? Стискивающим талию, бедра, властно прижимающим к себе. Я покорно позволяла ему делать с собой все, что он хочет. Все, что угодно, лишь бы он не останавливал этот безудержный поцелуй, вот-вот грозящий перерасти в нечто большее. Желание становилось болезненным, а ловкие пальцы уже скользнули под лиф платья, вызвав у меня стон удовольствия. Что же со мной? Этот человек опасен. Он - моя погибель. Почему же в этот момент мне было совершенно плевать на это? Я чувствовала его возбуждение, сама распалившись до предела.

- Какая развратная девственница, - низким хриплым голосом проговорил маг, и от этой оброненной фразы меня словно током ударило.

Это отрезвило. Помогло вынырнуть из пьянящего омута, разорвать губительные объятия. Я собрала в кулак свою волю, отталкивая его от себя.

- Салли... - Янош был явно недоволен. Глаза опасно блестели, и на краткий миг мне показалось, что он не примет отказа. Что возьмет меня прямо здесь и сейчас, несмотря на любые возражения.

Глава 5

Я обернулась. Вначале мне показалась, что передо мной собака. Большая, клыкастая, со слюной, капающей с оскаленной морды. Вот только собак с такими голодными глазами не бывает.

- Хорошая... - сделала шаг назад, встрепенувшись, как от выстрела, когда под ногой хрустнула сухая ветка.

Волк не двигался, только угрожающе рычал. Медленно отступала, стараясь не смотреть в глаза зверю. Шаг, еще один. Если побегу - он рванет следом.

- Хорошая собачка... - непрерывно повторяла я как мантру.

Словно если назвать волка псом сотню раз, он действительно им станет, но вместо этого зверь чуть наклонился и сделал шаг вперед.

Не выдержав напряжения - сорвалась с места. Напролом. Меж деревьев, через кусты, расцарапывающие ветками кожу, цепляющие за волосы. Задела платьем за сук, рванулась вперед, слыша треск рвущейся ткани. Кровь шумела в ушах, горло саднило от неправильного дыхания, виски пульсировали.

Волк показался слева, словно обходил по кругу, резко повернула в другую сторону - но там тоже был зверь. Их что, двое?

А спустя мгновение и вовсе остановилась. Третий хищник был уже впереди, а, оглянувшись - увидела еще двоих.

Пятеро волков. Теперь, когда бежать было некуда, они двигались медленно, словно договариваясь между собой, кому какая часть достанется.

Паника сжимала горло. Я же не в Красную шапочку попала. Не надо меня жрать! Судорожно осматривалась в поисках того, что может помочь, но, как назло, даже палок под ногами не было. Ни одного дерева поблизости, на которое можно бы было залезть.

От безысходности начала читать заученную в детстве молитву, но сбилась на второй строчке. По щекам медленно катились слезы.

Салли ведь не так должна умереть! Где этот чертов Янош, когда он так нужен? Лучше уж быть заколотой влюбленным ревнивцем, чем заживо съеденной волками.

Откликаясь на мои мысли, в воздухе взвилось пламя, и в шаге от меня появился маг. Звери сначала шарахнулись в сторону, но как только огонь пропал, для них это послужило сигналом. Мужчина не успел даже оглядеться, все пятеро прыгнули в его сторону, роняя на землю.

Пара секунд - и звери разлетелись в разные стороны с громким визгом.

Ошалело осматриваясь, Янош поднялся на ноги. Провел рукой по шее - на ладони осталась кровь. Трое волков уже успели вскочить на лапы и, рыча, медленно надвигались.

Маг небрежно махнул рукой, зверей подкинуло воздух, где несколько раз скрутило до отчетливого хруста. Они истошно завизжали и замолкли. Тела упали на землю с глухим стуком.

- Салли, ты умом тронулась?! Совсем спятила? Ты куда забралась?! - заорал он, бешено сверкая глазами.

Еще одного волка он убил, даже не поворачиваясь в его сторону - просто сжал кулак, и зверя сплющило, словно плюшевую игрушку. Глазницы лопнули, из них брызнула кровь.

Наблюдая за этим, прижала ладонь к лицу, пытаясь удержать рвотные позывы и чувствуя, как давний обед просится наружу.

- Салли! - Янош подошел, схватил меня за плечи и встряхнул. - Что. Ты. Натворила. - Чеканя каждое слово, грозно спросил он.

Что я могла сказать? Что черт меня дернул почувствовать себя настоящей волшебницей? Что, несмотря на все предупреждения и печальный опыт предыдущей владелицы тела, сунулась творить магию, не разобравшись? В итоге, все что смогла - это выдать типично женский ответ:

- Ничего не делала. Оно само, - и заревела.

Янош, растерявшийся от вида женских слез, разом изменился в лице.

- Салли...

Я прижималась к нему, содрогаясь всем телом и выплескивая пережитый ужас. Страх смерти, безысходность. Он обнимал, гладил по спине, повторяя и повторяя мое имя.

Именно в этот момент я поняла, что имя действительно стало мое. Срослось, словно родное.

- Салли... Я так испугался за тебя...

Я действительно поступила крайне глупо. И что это меня дернуло? Может быть, действительно, моя душа слилась с душой предыдущей владелицы тела, и мне досталась ее импульсивность и склонность к дурацким поступкам?

- Как ты нашел меня? - всхлипывая, спросила я вместо этого.

- Так же, как и в прошлый раз. Я могу чувствовать родственную магию. По крайней мере, в радиусе нескольких миль. Зная тебя - решил проверить. Ну и... - он обвел глазами округу, - проверил.

Он говорил еще что-то, про координаты и то, как происходят перемещения, вот только я его уже не слушала. Вместо этого неотрывно следила за тем, как кровь из раны на его шее медленно взлетает в воздух, словно пурпурный бисер. Моя собственная, из разодранного ветками плеча, стремилась навстречу. Сверкающие капли тянулись друг к другу, смешиваясь, сверкая золотым цветом.

- Что это? - удивленно спросила я, касаясь пальцем парящих в воздухе капель.

Янош напрягся, увидев, на что я показываю:

- Это взаимное притяжение, - хмыкнул он, опуская ладони с плеч на талию и притягивая к себе крепче, и уже отнюдь не с целью успокоить. - Только не говори, что его не чувствуешь.

- Чувствую... - призналась я, - но откуда? Ведь раньше его не было? До ритуала...

- Пока не уверен, что это, но да. Тоже раньше не замечал, - подтвердил мои догадки маг.

Прикрыла глаза от облегчения, противоположный ответ бы мог меня выдать. Впрочем, это лишь подтвердило мои догадки.

Он немного помолчал, а затем добавил проникновенным тоном:

- И да, кстати, непослушным девочкам, бесконтрольно играющимся в магию, полагается увеличение платы за оказываемую помощь. Теперь одним поцелуем не отделаешься.

Тело горело в ожидании чужих прикосновений. Я плавилась от близости. Взаимное притяжение? Эта новость вызвала и облегчение, и обиду. Облегчение от того, что ненормальная реакция на мага наконец нашла какое-то объяснение. Обиду от понимания того, что все, что я испытывала - это не настоящее. Магическое воздействие, которое я не в силах контролировать. «И ведь он тоже!» - подумалось отстраненно.

Глава 6

В карете остро пахло каким-то ароматическим маслом. Запах был знакомым и напоминал почему-то о березовых вениках в бане. Я никак не могла перестать принюхиваться, пытаясь понять, что же это такое.

Заметив это, Мортимер, вальяжно расположившийся напротив меня, милостиво пояснил:

– Это лавр. Вам не нравится? Считается, что он приносит удачу и исполняет желания.

При слове «удача» вздрогнула, вспоминая свой эксперимент с ритуалом. Знала бы, что можно обойтись лаврушкой, ни за что бы не сунулась.

– Все в порядке, – я улыбнулась и постаралась завести разговор. Молчание слишком нервировало, а так можно было разузнать что-нибудь ценное, – и какое же желание вы загадали?

– Расскажу, когда сбудется, – принц предвкушающе улыбнулся, глядя куда-то поверх моей головы.

– Ваше высочество… – я искренне надеялась, что употребила обращение правильно, – не хотелось бы волновать отца. Буду искренне признательна, если вы не будете рассказывать ему обстоятельства нашей встречи.

– Можете звать меня по имени. А насчет отца не беспокойтесь. У нас будут совсем другие темы для бесед. Хотя насчет хищников так близко к поместью стоит его предупредить.

– Значит, вы приехали не только ради меня, Мортимер?

Красавчик скривился:

– Увы, но нет, душа моя. Дело в том, что Междулесье единственная провинция, которая граничит с Кровавыми топями, а там последнее время не спокойно.

Ахнула в притворном ужасе, всплеснув руками:

– Что-то серьезное?

– Ну что вы, – засмеялся принц, с превосходством посматривая на меня. – Магия крови истреблена под корень, так что бояться нечего. А светлое волшебство не способно нанести серьезного вреда.

– Так вы уверены, что проблемы топей связаны с колдовством? – очень надеялась, что мое любопытство сочтут естественным, хотя сама напряглась, ожидая ответа.

– Я всегда уверен в своих словах, душа моя, – с этими словами принц взмахнул рукой, и над его раскрытой ладонью засеребрился воздух.

В мгновение ока из этого свечения проклюнулся росток, который потянулся вверх, пока не распустился изящной белой розой. Перехватив цветок, принц протянул его мне.

– Ваше высочество, спасибо, – я растерялась, принимая неожиданный подарок.

– Мортимер, – поправил меня он.

Карету слегка тряхнуло, и мы остановились. Лакей уже слез с козел, чтобы открыть для нас двери.

Выйдя на мощеную дорожку в окружение кустов и клумб, я поморщилась. После лавра в карете запах навоза и удобрений ощущался особенно ярко.

Из ворот замка нам навстречу уже торопился отец, а за ним следом быстрым шагом шел Янош. Должно быть, заметили нас еще на подъезде к дому.

От взгляда на мага в душе вскипели противоречивые чувства. И злость, за то, что бросил меня в лесу. И желание встать рядом с красавчиком-принцем поближе, чтобы вызвать ревность. Увидеть блеск в глазах мужчины, спровоцировать его на следующий шаг.

Игриво приложив подаренную розу к губам, наконец осознала, что я делаю.

Сашка, ты что творишь, дурочка?! Вот из-за таких игр ты и не доживешь до конца книжки!

Поспешно спрятала розу за спину, но, кажется, поздно. Янош уже заметил, вот только виду, что его это задело, не подал.

Отец начал произносить приветственную речь по случаю приезда принца, и в этот самый момент из-за кустов вылетела небольшая куча какой-то коричневой массы. Я стояла ближе, а потому увидела ее первой и успела увернуться. Зато принцу Мортимеру попало прямо на китель и несколько жирных капель на лицо.

По распространившемуся запаху сразу стало понятно, что это был навоз.

Присутствующие замерли в испуге. Его высочество издал непонятный звук, а затем поднял вверх руку, составляя непонятный символ из пальцев. Засеребрившись, неприятная масса с лица исчезла сама собой. Но аромат остался. Причем настолько стойкий, что чувствовался даже с расстояния в три шага, на которое я отскочила.

Побледневший как смерть отец залепетал извинения, а из кустов показался перепуганный Тимми с лопатой наперевес.

Мортимер смерил мальчишку убийственным взглядом, не сулившим ему ничего хорошего.

– Я надеюсь, вы проследите, чтобы этот горе-садовник получил сотню розг за свою выходку, – презрительно процедил он сквозь зубы.

Сотню розг? Для маленького мальчика?

С местными нравами я знакома не была, но почему-то казалось, что даже для подобного случая – это чересчур.

Ярко вспомнилось, как однажды в детстве мама не выдержала моих проказ и взялась за ремень, хлестнув один раз по мягкому месту. Это было больно. Очень больно. А ведь тут не один, а бесконечное множество ударов, да еще и розгами.

Вся приязнь, которая появилась по отношению к жениху за время поездки, моментально улетучилась. Я уже собиралась вступиться, чтобы требовать отмены наказания для ребенка, но меня опередили.

Глава 7

Как там сказал Янош? «Думал, ты мечтаешь о принце Мортимере до дрожи в коленках?». Мысли о Его Высочестве действительно вызывали дрожь, только нервную.

Я достала желтоватый лист плотной бумаги, каким здесь пользовались, чернила, перо с изящным металлическим наконечником, и вывела: «Хроники Фазендора». Давно следовало это сделать. Записать основные события, описанные в книге. Вот только на необходимость этого натолкнуло воспоминание о том, как в числе подвигов Принца Мортимера упоминалось спасение Леди Салландары от волков, натравленных на нее Темным Властелином за отказ подарить ему поцелуй.

Неужели что бы я ни делала, все равно ничего не изменить? Что это? Судьба? Рок? Или просто мир, в который я попала, когда-то приснился автору той дурацкой книжонки? А сейчас я попала в его прошлое, о котором было известно не так уж много.

Упоминался бал, на котором Салландара танцевала с Темным Властелином, яд, которым он пытался отравить соперника-принца, дуэль между ними, мор, насланный на земли Междулесья. Перед тем, как убить, Янош должен был похитить Салли и забрать в свой замок, но в итоге Мортимер спас ее и оттуда. И только использовав все средства, маг заколол Леди ударом в сердце незадолго до свадьбы.

Всех мелочей было не вспомнить, пусть я и любила перечитывать эту книгу. О событиях прошлого там говорилось мельком, поскольку Хроники были классическим фэнтези про путешествие кучки героев, ведомых единственной целью - убить злодея, а на момент начала повествования Салли была уже мертва.

Мысль о градации жанров вызвала истеричный смешок. Только наша девушка может попасть в классическое фэнтези и сделать из него ромфант. Принц, Темный маг, и все на одну меня. Жаль только счастливый конец не полагается.

Смогу ли я изменить это? Встреча с волками доказала, что не имеет значения, что я - не она. И путь хищников на меня натравил не Янош - историю пишут победители, и если принц впоследствии захочет приукрасить эту сцену - оспорить это будет уже некому.

В дверь постучали, и я поспешно убрала бумагу в ящик стола. Это оказалась старушка Марта, приглашающая в столовую.

С появлением принца Мортимера жизнь в замке грозила поменяться. Если первые дни моего попаданства обо мне вспоминали, лишь когда необходимо было заниматься очередными предсвадебными приготовлениями, то теперь отец настоял, чтобы я обязательно присутствовала на всех обедах, завтраках, ужинах.

Когда я впервые вошла в столовую и села за предложенное место слева от отца, то масштаб катастрофы предстал передо мной во всей красе. По обе

стороны от тарелки раскинулись бесчисленные приборы. И каким из них я должна была есть, чтобы не выдать себя и не опозориться?!

Еще со школы я помнила правило, которое где-то вычитала - то, что подают сейчас, едят ближайшими к тарелке приборами и убирают их вместе со сменой блюд. Но это было правило нашего мира, вдруг у них совершенно по-другому?

В итоге, так ничего толком не поев и списав все на плохое самочувствие, после окончания трапезы я побежала в библиотеку. Стоило о ней подумать, как перед глазами вспыхнула картинка стоящих вдоль стены стеллажей, и ноги сами привели меня туда.

Книгам по этикету была выделена отдельная секция. Оставалось надеяться, что мой внезапный интерес сочтут желанием предстать в более выгодном свете перед принцем. Это лучше, чем если бы они поняли, что я не та, за кого себя выдаю.

Вытащила несколько томиков наугад и уселась читать на уютный диванчик. Кроме меня здесь никого не было. Как я поняла - слуги, в основном, были неграмотные, а отцу было не до чтения - у него принц в гостях.

Взяла первый. Сколько же полезной информации! И как правильно кланяться, и как правильно одеваться, манеры, даже техника махания веером - и та указана. Взглянула на обложку - «Настольная книга настоящей Леди». А ниже приписка: «Все, что нужно знать юной особе достигшей десяти лет».

Вспомнила свои детские книжки из серии «Для девочек» и поняла - это то, что мне нужно! Где еще можно найти полезную информацию, написанную доступным языком?

Зачиталась разделом, посвященным подготовкой к первому балу, и не заметила, как мне на плечо опустилась тяжелая мужская рука. От испуга позабыла про все манеры. Закричала, вскакивая с дивана.

Позади стоял Мортимер. Ослепительно улыбался со смешинками в глазах:

- Не знал, что вы так пугливы.

Вроде бы и невинная фраза, вот только руки так и зачесались стукнуть эту смазливую рожу томиком того, что должна знать настоящая леди.

- Смотрю, решили освежить в памяти знания хороших манер? - кивнул он на стеллаж, рядом с которым я обосновалась, и разложенные книжки.

- Вам бы тоже не мешало, - совершенно бестактно ответила я, но тут же спохватилась. Сашка, что ты несешь?! Перед тобой принц целого королевства, а не прохожий на улице родного мира, наступивший на ногу. - То есть...

Собралась, растянула губы в улыбке и, кашлянув, шаркнула ножкой так, как это описывалось в пособии по этикету:

- Я хотела сказать, вы очень меня напугали, Ваше Высочество. Близость свадьбы и последующая необходимость жить во дворце... Любая девушка использовала бы малейшую возможность, чтобы как можно больше соответствовать вашему уровню.

Глава 8

В замке царила предпраздничная суета. День Рождения единственной дочери Лорда Междулесья собирались отмечать с особым размахом. Тем более что на торжестве должен был присутствовать наследник Фазендора.

Я же с каждым днем становилась мрачнее тучи. В тот вечер, после ссоры с Яношем, поднялась к себе в комнату в расстроенных чувствах. Там меня поджидал отец. Злой как черт, он сидел на кровати, скрестив на груди руки:

- Ты где была?!

- Переволновалась из-за присутствия принца, решила подышать свежим воздухом, и вот... Случайно из окна вывалилась, - буркнула в ответ, демонстративно начав прихрамывать. - Только что доковыляла обратно.

А что? Не самое плохое оправдание. Тем более что встреча с магом заняла не так уж много времени. И пусть отец смотрел на меня в тот момент как на умалишенную, кажется, объяснение он проглотил.

- Переодевайся, и чтобы через полчаса была у принца Мортимера. Поняла?

- Конечно же, отец. Я буду убеждать его в своей неземной любви и в том, как мне не терпится за него замуж, - пообещала я, прижав руку к груди для наглядности.

Не знаю, заметил ли отец сарказм или нет, но, выходя из комнаты, дверью он хлопнул изрядно. Ох, Сашка! Довыделываешься!

Хотела тут же проверить сундук. Тот самый, в котором мое многострадальное родное тело было перенесено из заброшенного крыла в комнату. Но меня снова побеспокоили. Два рослых мужика в простых рубахах и шароварах, какие тут носили те, кто работал на конюшне, смущенно поинтересовались, что за сундук они должны забрать.

Ну и что было делать? Поколебавшись, перевесила небольшой навесной замочек, которым запирался шкаф, на крышку многострадального сундука. Ключа у меня, конечно, не было. Он так и лежал где-то под половицами, но так хоть немного надежнее.

- Забирайте, - кивнула я.

Подхватив за боковые ручки, мужики вынесли его из комнаты. В сознании мелькнула отстраненная мысль о том, что Янош в прошлый раз нес его один. Кто бы мог подумать, что он такой сильный. Или дело в использовании магии?

Когда дверь закрылась, я обессилено рухнула на кровать. Можно было, конечно, не отдавать сундук. Конюхи вряд ли начали бы со мной спорить, а Янош еще при первом перемещении тела сказал, что воздействовать магией на него нельзя, переносить, перевозить лучше по старинке.

Вот только, смотря правде в глаза, если Янош правда уйдет из замка, то лучше путь забирает весь компромат с собой.

Может быть, мне удастся переговорить с ним, чтобы в назначенный срок он просто переместил меня к себе, и мы провели ритуал?

Для этого нужно было, как минимум, с ним помириться. Все-таки я действительно повела себя некрасиво.

В итоге, в последующие дни я только и была занята тем, что пыталась остаться с магом наедине. Но упрямый будущий властелин упорно избегал со мной встречи.

Зато принц Мортимер просто заваливал знаками внимания, очевидно, пытаясь таким образом доказать свою неземную любовь.

Я злилась, но одергивала себя, вспоминая, что если Его Высочество пожалуется отцу, мне снова устроят разнос.

В очередной раз набившись в компанию ко мне во время прогулки по саду, принц спросил:

- Вы уже составили меню для банкета после бала в честь вашего Дня Рождения?

- Конечно, Мортимер. Меня так занимают все эти приготовления. Просто маленькая репетиция нашей большой грандиозной свадьбы, - я глупо захлопала глазами, пытаясь скрыть фальшь в голосе.

Пусть я не знаю, зачем Салли затеяла ритуал с раздвоением, но вот я сейчас очень бы хотела получить такую способность. Одна я гуляла бы по саду, а вторая я, тем временем, наконец помирилась бы с Яношем и смогла бы дочитать очередную книжку по этикету и перейти к чему-нибудь более интересному.

Книгу с заклинаниями я открывать больше не рисковала, но вот что-нибудь по местной географии и истории почитала бы с удовольствием. В «Хрониках Фазендора» мироустройству уделялось не так много внимания. Я знала названия основных провинций: Лунные берега, Междулесье, Зимовник, Медвежий край, Кровавые топи - это лишь основные из них. Столица находилась в Серединой равнине и называлась Крисан, в честь фамилии правящей семьи. Фазендор граничил напрямую с тремя государствами: Лорном, Мариккой и Даноттом, имел выход к морю через единственный порт - Аашар.

На этом мои познания заканчивались. Но, поскольку на ближайшем празднике должно было присутствовать много народу, а тема в разговоре могла подняться любая - их необходимо было подтянуть.

- Салландара! Вы меня вообще слушаете? - возмущенный голос красавчика-принца вывел меня из раздумий.

- Конечно, слушаю, Мортимер.

- И что я, в таком случае, сказал? - потребовал он.

На самом деле, я понятия не имела, что он говорил. Мои мысли были далеко от него, а уж от нашей свадьбы и того дальше. До Дня Рождения оставалась всего пара дней, а я так и не помирилась с Яношом.

В то, что моим убийцей в итоге станет он - с каждым днем верилось все меньше и меньше. Он все еще вызывал опасения, и я была твердо уверена, что Темным властелином он станет. В конце концов, для этого действительно были все предпосылки... но убийство? С другой стороны, убить можно и не преднамеренно, по неосторожности... Ох, как же все это сложно!

Глава 9

Стоял ясный летний день, и смеркалось поздно. Сквозь мутное стекло окна я наблюдала за стоящими рядами каретами, повозками. У входа по мощеным дорожкам толпился народ в костюмах разных сословий. Совсем скоро, и я войду в зал, наполненный музыкой, шумом, разговорами.

Сердце замирало от предвкушения, и я невольно пританцовывала, ноги сами собой двигались, руки плавно приподнимались в изящных жестах. Как же хорошо, что память тела хранила все нужные движения – можно было не переживать о том, что на балу что-то пойдет не так, и принцу, дорогому моему Мортимеру, придется за меня краснеть.

Но чем больше я пыталась себя успокоить, тем сильнее становилось волнение. Дошло до того, что в тот момент, когда платье и прическа были уже готовы, я даже просто на ногах стояла с трудом. В конце концов, служанке пришлось попросить отца подняться, чтобы под руку вывести меня к гостям.

Чем ближе мы подходили к бальному залу, тем громче слышался шум музыки и разговоры гостей. Взрывы смеха, шуршание переговоров.

Я вступила на лестницу, оглядывая праздничное убранство. На самом деле, поверх чужих голов искала глазами того, кто заставлял мое сердце биться.

Он поднял голову, салютуя мне бокалом. Мир замер на короткое мгновение. Ничего не осталось, кроме его глаз. Больше не понадобилась ни рука отца, ни еще чья-либо. Словно в тумане я сошла по ступенькам, гости расступались в приветственных поклонах.

– Вы обворожительны, душа моя.

Я сделала реверанс и приняла галантно поданную руку.

– Рядом с вами я действительно себя такой чувствую, – сказала и покраснела.

Все-таки как мне повезло. Я попала в самую настоящую сказку и стою сейчас рядом со своим идеалом.

– Позвольте пригласить вас на танец!

Заиграла медленная музыка, он провел меня в центр зала под взглядами гостей. Легко и грациозно задвигались по скользкому паркету в такт аккордам. Лица вокруг сливались в одно, а от атмосферы захватывало дух.

Остановились, лишь когда музыка сменилась. Мортимер отошел вместе со мной к окну, туда, где стоял отец.

– Вы замечательная пара! – счастливо улыбнувшись, сказал он.

– Не могу не согласиться, – от звуков этого голоса у меня оборвалось все внутри.

Янош был в парадном черном костюме с белой кружевной оторочкой и коваными пуговицами. Подойдя ближе, он поклонился:

– Ваше высочество, Лорд Крейн. Позвольте один танец с хозяйкой бала.

– Что ты себе позволяешь? – прошипел отец сквозь зубы. – И вообще, я думал, раз ты решил наконец убраться из моего дома, то вечером тебя уже не увижу.

Принц презрительно кривился. Я же просто стояла, забыв, как дышать. «Со мной мой возлюбленный, этот маг не сделает мне ничего дурного…»

– Что ж, нет? – Янош приподнял одну бровь, пристально посмотрев мне в глаза. – Почему же вы молчите, Леди Салландара?

Он чуть наклонился, так, чтобы его, кроме меня, никто не слышал:

– А, впрочем, я так невежлив… Я ведь даже не спросил ваше прежнее имя.

Сердце забилось часто-часто, а дыхание перехватило в испуге. Он все знает. Знает о том, что я – это не Салли. Но почему же тогда молчал все это время? Делал вид, что ничего не происходит? В голове начали проноситься обрывки его фраз:

«По-мо-ги-те-ме» Что это значит?»

«Ты тут немного старше и кажешься такой… впрочем, неважно…»

Он знал, с самого начала знал… И что теперь делать? Он всем скажет? Разрушит мое счастье?

Под удивленными и возмущенными взглядами отца и жениха, протянула ему дрожащую руку. Янош улыбнулся, принимая ее и прижимая меня к себе чуть ближе, чем это положено танцем. Аккорды грянули, и он повел, увлекая за собой.

Я смотрела в его зеленые глаза, дрожа то ли от страха, то ли от внезапного желания стать к нему еще ближе. Меж лопаток нестерпимо чесалось, и это жутко мешало, сбивая с ритма.

– Значит, ты все знаешь? – одними губами прошептала я.

– Вообще все? Салли, все знает лишь Безымянный, – невозмутимо ответил он.

– И что ты собираешься делать? Шантажировать меня?

– Почему ты так плохо обо мне думаешь? – нахмурился он. – Я просто пытаюсь понять, почему ты изменилась. Нет, конечно, власть и богатство кружат головы всем, но я не ожидал…

– А чего ты ожидал? Что я брошу жениха? И ради кого? Пиявки, собирающейся поселиться на болоте?

В глазах его зажегся потусторонний огонь. Он вдруг резко остановился, привлекая к себе всеобщие взоры.

– Что-то не так… – задумчиво проговорил он, не обращая внимания на мои оскорбления, но меня его невозмутимость лишь раззадоривала.

Возбуждение от его близости переходило в ярость и злость.

Через весь зал к нам спешили принц с моим отцом. Только бы они успели! Зря я согласилась на танец. Ублюдок меня не достоин!

Глава 10

Открыла шкаф, чтобы выбрать платье и пойти поддержать на дуэли любимого. Как это волнительно!

Неожиданно взгляд зацепился за странное пятно с внутренней стороны двери. Провела по нему ладонью и поняла, что это - засохшая кровь. Гадость какая...

Спину ожгло резкой болью, я взвизгнула, потянувшись туда рукой, повела лопатками.

Что за чертовщина? Обхватила голову, пытаясь собрать мысли в одну кучу. Что это было?

То, что я творила в последние дни, никак не укладывалось в голове. Похоже, буйное помешательство. Меня что, заколдовали?

Принц наложил приворот?

От мыслей о собственных поступках стало невыносимо стыдно. Вдобавок ко всему, умудрилась разругаться с Яношем, осыпая его оскорблениями.

Предчувствия были самые скверные. Кинулась к письменному столу, доставая оттуда листок бумаги, на котором я записала вспомнившиеся мне события из книги.

Вот дьявол!

Бал, танец, а теперь еще и дуэль между принцем и магом!

Что бы я ни делала, сюжет идет по известной дороге, а я ничего не могу изменить. Да даже эту чертову дуэль - я же сама ее спровоцировала, когда была под действием... кстати, а что именно со мной случилось? Чары? Зелья? Принц решил, что невеста задает слишком много вопросов, и поступил кардинально?

В дверь постучали, а затем, не спрашивая позволения, сразу же толкнули ее.

Помяни черта!..

В проеме стоял Мортимер.

Судорожно спрятала листок обратно и с трудом растянула губы в подобии счастливой улыбки. Нельзя, чтобы он догадался, что со мной что-то не так.

 

- Подари мне свой поцелуй на удачу, душа моя, - он неторопливо прошел внутрь, по-хозяйски устраивая свои руки на моей талии.

- Если вы и впрямь собрались биться, то я уверена, удача вам не нужна. Вы - лучший боец во всем Фазендоре, - попыталась отшутиться, а затем мягко отстранилась. - Мортимер, знаете, я тут подумала, и мне жаль этого глупца. На самом деле, он не сказал ничего плохого...

- Он расстроил вас. Мне этого достаточно. Вначале я хотел приказать всыпать ему еще одну сотню розг. Но, знаете, в провинции так мало интересного, по сравнению со столичными забавами. Думаю, нас всех развлечет небольшое представление в вашу честь.

- Но он не заслуживает того, чтобы принц дрался с ним на дуэли лично.

- Волк, напавший на вас, тоже не заслуживал стрелы, пущенной лично мной, но я, тем не менее, ее выпустил, - пафосно произнес он. - Но, душа моя, если вы так беспокоитесь о бывшем секретаре вашего отца, то я готов проявить милосердие. Если он принесет вам публичные извинения перед дуэлью, я, так и быть, не стану его убивать.

Облегченно выдохнула. Что ж, шанс остановить дуэль у меня все-таки есть, а значит, есть шанс и изменить хоть что-то в этом мире.

- Как же вы благородны, мой принц, - не знаю, удалось ли мне сымитировать влюбленный взгляд, но вроде бы Мортимер купился. - А теперь, прошу оставить меня одну, у меня неотложные женские дела.

Стрельнула глазами на дверь ванной и выделила слово «женские». Оставалось надеяться, что принц уточнять подробности не станет.

Оставшись наконец одна, заметалась по комнате раненым зверем.

Нужно было найти Яноша и поговорить с ним до того, как весь этот фарс с дуэлью начнется.

Вот только как его найти? Судя по всему, он уже сообщил Лорду Крейну о своем увольнении, а значит, вряд ли все еще занимает комнаты управляющего. Кто может знать о том, где он?

Взгляд упал на колокольчик, лежащий на столе, предназначенный для вызова слуг.

На звон прибежал Тимми. Схватила ребенка за плечи, приседая перед ним на колени. От подобного жеста мальчишка испугался и слегка побледнел.

- Тимми, пожалуйста, мне очень-очень нужна твоя помощь!

Мальчик осторожно кивнул, должно быть, не понимая, отчего Леди себя так ведет.

- Скажи, ты знаешь, где Янош?

Мальчик отрицательно замотал головой. Сердце ухнуло вниз, а от безнадежности захотелось расплакаться.

- Ну а хотя бы как с ним связаться, ты знаешь?

На этот раз он кивнул. Мысленно послала благодарность высшим силам за то, что у меня еще есть шанс.

- Пожалуйста, Тимми, это очень важно. Мне нужно с ним увидеться, и чем скорее, тем лучше. Можешь передать ему, что я хочу его видеть? Чтобы он пришел.

Мальчик показал пальцем на себя, затем куда-то в сторону, кивнул, изобразил ходьбу движением пальцев и пожал плечами. Получилось что-то вроде «я-то скажу, а вот придет или нет - не знаю».

Закусила губу, пытаясь придумать хоть что-то. Судя по всему, о скандале на балу знали все.

- Передай, что я хочу извиниться.

Мальчик показал себе на рот, а потом пожал плечами. Намекает на то, что многого он передать не сможет? Но ведь как-то он же общается с окружающими? Наверняка существует какой-нибудь местный язык жестов.

Загрузка...